CIENCIA

La radiación hace que las misiones humanas a Marte sean demasiado peligrosas: ESA

Toda la humanidad, salvo un puñado de astronautas, tiene la ventaja de vivir dentro de la burbuja protectora del campo magnético de la Tierra. A medida que las agencias espaciales y las empresas privadas miran hacia el futuro de las personas que viven en la Luna y Marte, tenemos que lidiar con una realidad desagradable: la radiación es letal. Cualquier intento de enviar humanos a Marte en este momento sin duda provocaría graves problemas de salud, pero los científicos de la Agencia Espacial Europea (ESA) estudiando el tema con la esperanza de hacer que el espacio sea seguro para la humanidad.

Todos estamos expuestos a bajos niveles de radiación en la superficie de la Tierra, pero la mayor parte es desviada por nuestra espesa atmósfera y campo magnético. Marte no tiene ninguno de esos, e incluso las naves espaciales diseñadas para proteger a seres orgánicos frágiles no pueden detener todos los rayos cósmicos peligrosos. A en el espacio golpea a los astronautas con tanta radiación como un año en la Tierra. La ESA estima que los astronautas en una misión a Marte recibirían dosis de radiación hasta 700 veces más altas que en la Tierra.

A partir de experimentos como el Estudio de los gemelos de la NASA, se dice que pasar tiempo en el espacio puede causar cambios a largo plazo en la expresión genética, y es probable que los problemas se acumulen cuanto más tiempo esté alguien en el espacio. Incluso en la Estación Espacial Internacional (ISS) en condiciones controladas, los astronautas están expuestos a 200 veces más radiación que los pilotos o los técnicos de radiología. El control de la misión puede interrumpir las caminatas espaciales y el mantenimiento si cree que los eventos solares producirán un aumento de los niveles de radiación. Puede que esa no sea siempre una opción en misiones a largo plazo a Marte.

La ESA está trabajando actualmente con investigadores en cinco laboratorios de aceleradores de partículas en Europa. Estas instalaciones pueden simular la radiación cósmica al acelerar los átomos a una fracción significativa de la velocidad de la luz. Bombardear materiales y muestras biológicas con estas partículas puede ayudar a evaluar el impacto de la radiación cósmica, así como a probar nuevas formas de bloquearla.

El próximo lanzamiento de la prueba Orion de la NASA, actualmente en los libros para el verano de 2020, brindará al equipo de la ESA otra oportunidad de estudiar la radiación lejos de la influencia protectora de la Tierra. Los maniquíes de prueba de esa misión tendrán monitores de radiación integrados para rastrear la exposición durante la misión de tres semanas alrededor de la luna.

La investigación sobre la mitigación de la radiación cósmica ya está avanzando. Los investigadores de la ESA han descubierto que el litio es especialmente eficaz para proteger las muestras de la radiación peligrosa. Por supuesto, el litio es inestable en presencia de humedad. Se necesitaría mucha investigación material antes de que el litio encuentre su camino hacia el blindaje de las naves espaciales. En cualquier caso, los planes de enviar humanos a Marte en los próximos años todavía parecen un poco prematuros.

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