CIENCIA

La nave espacial OSIRIS-REx de la NASA golpea con éxito al asteroide Bennu

La nave espacial OSIRIS-REx de la NASA ha completado la fase más crítica de su misión: golpear un asteroide. La sonda ha estado orbitando el asteroide Bennu durante casi dos años, pero ayer descendió a la superficie para recoger unos gramos de material primordial precioso para un eventual regreso a la Tierra.

Según el equipo de la NASA, la nave espacial Origins, Spectral Interpretation, Resource Identification, Security, Regolith Explorer (OSIRIS-REx) encendió sus propulsores a la 1:50 PM EDT para salir de la órbita. Mientras flotaba hacia la superficie inesperadamente escarpada en su maniobra preprogramada, el robot extendió su brazo de muestreo. La baja gravedad de Bennu permitió a la nave tocar la superficie en un lugar cuidadosamente elegido conocido como Nightingale. En el camino, la nave espacial tuvo que ejecutar dos quemaduras precisas para alinearse con el sitio de muestreo y evitar chocar contra rocas como la roca del tamaño de una casa apodada Mount Doom.

Una vez que OSIRIS-REx llegó a la superficie, utilizó una bocanada de nitrógeno para soplar el material en el recipiente de la muestra. La misión fue diseñada para recolectar hasta 60 gramos de polvo y guijarros del asteroide, pero la NASA no sabe cuánto pudo recoger la sonda. Todo lo que podemos decir es que el mecanismo funcionó perfectamente después de entrar en contacto con Bennu. Tras la adquisición de la muestra, OSIRIS-REx encendió sus propulsores para regresar a una distancia segura.

La NASA ahora trabajará en la descarga de los datos visuales capturados por OSIRIS-REx durante la maniobra touch and go (TAG) (puede ver algunas de las primeras fotos a continuación). Al comparar imágenes de Nightingale de antes y después de la operación, el equipo debería poder estimar la cantidad de material que recolectó. En los próximos días, la NASA también analizará el momento de inercia de la nave espacial, lo que podría indicar cuánto cambió la masa después de la adquisición de la muestra.

Bennu visto desde OSIRIS-REx.

Una vez que el equipo esté seguro de que OSIRIS-REx tiene suficiente material, ordenarán al robot que cargue la muestra en la Cápsula de retorno de muestra (SRC) para su viaje de regreso a la Tierra. En caso de que no haya suficiente grava de asteroide en el contenedor, OSIRIS-REx puede hacer un intento más en enero. En cualquier caso, la nave espacial comenzará su viaje de regreso a la Tierra en marzo de 2021. Está programado que el SRC llegue a la Tierra en septiembre de 2023.

La NASA eligió a Bennu porque ha sufrido muy pocos cambios geológicos desde su formación hace miles de millones de años. Todas las muestras de asteroides anteriores que los científicos han analizado hicieron un viaje a través de la atmósfera de la Tierra, cuyo calor alteró su composición. El estudio de este material prístino del sistema solar temprano podría arrojar luz sobre el pasado y el futuro de nuestro planeta.

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