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La nave espacial Juno de la NASA captura los primeros primeros planos de Ganímedes en 20 años

La NASA lanzó Juno en 2011 en una misión para estudiar Júpiter. Tuvo éxito, enviando datos invaluables y algunas imágenes realmente impresionantes del gigante gaseoso más grande de nuestro sistema solar. Ahora, Juno disfruta de una misión extendida con un enfoque en los anillos del planeta y el sistema de lunas. La NASA apuntó a Juno hacia la luna Ganímedes recientemente, y la nave espacial acaba de transmitió unas fotos increíbles.

Juno llegó a Júpiter en 2016, completando una serie de órbitas muy excéntricas alrededor del planeta. Esto permitió que la sonda evitara ser frita por los intensos cinturones de radiación de Júpiter. La NASA incluso optó por mantener la nave espacial en su órbita de 53 días de Júpiter desde el principio debido a problemas con el motor. Juno ha estado funcionando bien desde entonces, pero nadie quería arriesgarse a perder la misión tan pronto. Y ahora nos estamos beneficiando de esa precaución con un Juno completamente funcional que ahora está libre para navegar alrededor del sistema joviano.

La NASA puso a Juno en curso para un sobrevuelo de Ganímedes el 7 de junio, lo que marca la primera vez que una nave espacial se acerca al cuerpo celeste en más de 20 años. El último visitante fue el orbitador Galileo de la NASA, que estudió Júpiter entre 1995 y 2003. En 2000, hizo un sobrevuelo de Ganímedes, que es la luna más grande del sistema solar y el noveno objeto más grande en general. Al igual que Europa y Encelado, los científicos sospechan que Ganímedes podría tener un océano subterráneo que podría albergar vida.

Juno voló más allá de la luna a una altitud de 645 millas, lo suficientemente cerca para que la JunoCam capturara casi todo un hemisferio del planeta con filtros verde, azul y rojo. Eso permitió a la NASA generar la imagen en color real anterior de la enorme luna. La imagen de JunoCam tiene una resolución de aproximadamente 0,6 millas (1 kilómetro) por píxel, pero hay imágenes aún más nítidas de la Stellar Reference Unit, una cámara de navegación que ayuda a la nave espacial a mantener el rumbo. Esta cámara es monocromática (no es un gran problema para un planetoide gris plano) y tiene una resolución de entre 0,37 y 0,56 millas (600 a 900 metros) por píxel.

Un primer plano extraído de la cámara de la Unidad de referencia estelar de Juno.

Las imágenes muestran la superficie llena de cráteres del planeta con increíble detalle. También hay largas estrías que cruzan la luna, similares a la Línea de Europa sin la coloración distintiva. Los científicos especulan que los surcos podrían ser el resultado de la actividad tectónica impulsada por la intensa atracción gravitacional de Júpiter, conocida como calentamiento de las mareas.

La NASA solo ha obtenido algunas imágenes de Juno hasta ahora. Obtendrá más datos en los próximos días, todos los cuales aparecerán en el repositorio publico para su placer visual.

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