CIENCIA

La NASA y SpaceX se preparan para un histórico lanzamiento con tripulación hoy

La NASA y SpaceX están a solo unas horas de hacer historia. Después de años de desarrollo y pruebas, SpaceX se convertirá en la primera empresa privada de vuelos espaciales en transportar astronautas estadounidenses al espacio como parte del Programa de Tripulación Comercial de la NASA. Este es también el primer lanzamiento con tripulación desde suelo estadounidense desde el retiro del Transbordador Espacial, un paso muy atrasado que liberará a la NASA de la dependencia de los lanzamientos rusos de Soyuz. Con el gran momento acercándose, conversamos con las exastronautas Cady Coleman y Nicole Stott, ambas veteranas de múltiples lanzamientos de transbordadores espaciales, para ver cómo se sentían sobre el regreso de los vuelos espaciales tripulados a los EE. UU. Spoiler: bastante emocionado.

Cómo llegamos aquí

SpaceX se ha movido rápidamente para desarrollar la tecnología que hace que su plataforma de lanzamiento sea adecuada para el servicio de la NASA: proporciona tanto el cohete (Falcon 9) como el módulo de tripulación (Dragon) para estos lanzamientos. El ex astronauta y coronel retirado de la USAF, Cady Coleman, dice que eso tiene mucho que ver con la forma en que opera una empresa aeroespacial privada. “Es un mundo diferente ahora. Si piensa en los primeros programas espaciales, el gobierno realmente fue el diseñador. Trabajando juntos [with private firms] es más necesario que nunca debido a la capacidad que tienen las empresas comerciales. Pueden correr mayores riesgos con [developing] hardware.»

Sin embargo, SpaceX no llegó aquí solo. “El equipo de SpaceX ha tenido acceso todo el tiempo a las lecciones aprendidas de otros programas de la NASA”, dice la ex astronauta Nicole Stott. “Esa es una ventaja real al iniciar un nuevo proyecto. Cuando tenemos asociaciones público-privadas, podemos evitar volver a aprender las mismas lecciones «.

El lanzamiento de hoy se trata principalmente de la cápsula Crew Dragon, a veces llamada Dragon 2. Este es el mismo tipo de nave espacial que usó SpaceX en la Demo Mission-1 sin tripulación del año pasado. Desafortunadamente, esa nave explotó cuando estaba siendo sometida a pruebas en la Tierra. SpaceX y la NASA tuvieron que retrasar la línea de tiempo del lanzamiento, pero todos los sistemas funcionaron solo un año después. Eso puede parecer rápido para un observador externo, pero tanto Coleman como Stott expresaron una gran confianza en la forma en que la NASA y sus socios comerciales de la tripulación han trabajado juntos. “Siempre hemos tenido un enfoque de ‘aquí es cómo podemos’ no ‘aquí es por qué no podemos’”, dice Coleman.

El lanzamiento

El lanzamiento de hoy, conocido como Demo Mission 2 (DM-2), tendrá lugar en la histórica plataforma de lanzamiento 39A en el Centro Espacial Kennedy. SpaceX está usando un diseño Falcon 9 Block 5, el mismo cohete que la compañía usa para misiones de carga de manera regular. Este núcleo en particular (B1058) nunca se había lanzado antes, pero SpaceX intentará aterrizarlo en su nave no tripulada después de que se separe del Dragón.

Si todo va según lo planeado, el Falcon 9, que lleva a los astronautas Doug Hurley y Bob Behnken, dejará la plataforma de lanzamiento a las 4:33 PM EDT. Este lanzamiento diferirá de las misiones tripuladas pasadas en varios aspectos, y SpaceX y la NASA tardaron en reunirse para conocer los detalles. “Al prepararse para el lanzamiento, hay algunas cosas que son simplemente un hecho”, dice Coleman. “La NASA ha hecho esto y aquello desde siempre, pero SpaceX dice ‘no lo estamos haciendo de esa manera’. Y algo de eso quizás no esté bien pensado, y algo de eso es realmente una nueva idea realmente buena «.

A diferencia de los lanzamientos tripulados anteriores de la NASA, SpaceX alimentará al Falcon 9 después Hurley y Behnken abordan la nave espacial. El lanzamiento y el acercamiento a la ISS se automatizarán como la misión Demo-1 el año pasado, pero Hurley y Behnken aún tendrán la opción de controlar manualmente la cápsula. Según Nicole Stott, esa no era la intención de SpaceX desde el principio.

“Durante mucho tiempo, SpaceX, como empresa, pensó que ya no necesitarían esas copias de seguridad manuales; ya sabes, podemos hacer todo de forma redundante con la electrónica de la nave espacial”, dijo. «Tal vez en algún momento lleguemos allí, pero creo que cuando hay humanos en la nave espacial, estamos buscando ese respaldo manual».

Robert Behnken (izquierda) y Douglas Hurley (derecha)

Si bien el Dragon 2 tiene similitudes superficiales con las naves espaciales más antiguas basadas en cápsulas como el módulo de comando Apollo y Soyuz, es un diseño mucho más futurista. Nicole Stott lo describe como tener una «sensación de automóvil nuevo» con una «elegancia simple». Stott dice que la cabina del transbordador espacial tenía pantallas, interruptores y disyuntores que casi rodeaban a la tripulación. En comparación, el Dragon 2 tiene algunas pantallas táctiles grandes y controles manuales compactos.

Después de llegar a la órbita, Hurley y Behnken podrán quitarse las ataduras y flotar alrededor de la cápsula. Como se trata de una misión de demostración, lo más probable es que la NASA tenga una serie de tareas para que la tripulación las complete mientras monitorean el desempeño del Dragón. Al igual que el ascenso, el encuentro y el atraque serán controlados de forma autónoma por el Dragón. Después de una breve estadía a bordo de la EEI, Hurley y Behnken regresarán a la Tierra en el Dragón.

El Crew Dragon debería aterrizar en el Océano Atlántico con paracaídas, que SpaceX probó por última vez a principios de este mes. La cápsula Dragon técnicamente tiene la capacidad de aterrizar propulsivamente con sus motores SuperDraco, que también alimentan el sistema de aborto de lanzamiento. Sin embargo, la NASA optó por la opción probada y verdadera del paracaídas. Eso no quiere decir que SpaceX nunca tendrá la oportunidad de usar esos motores para aterrizar.

“Creo que vamos a seguir mirando [propulsive landings] como una opción ”, dice Stott. “Cuando entras en entornos de gravedad reducida como aterrizar en la luna o en Marte, lo hemos hecho en el pasado. Creo que estamos viendo lo que tiene más sentido con el tiempo que tenemos disponible «. Esencialmente, la NASA necesita ahora una nave espacial estadounidense confiable, y sabemos que los paracaídas funcionan.

El futuro

Después de la finalización de DM-2, Crew Dragon estará listo para transportar astronautas hacia y desde la ISS de forma regular. Por supuesto, eso supone que todo va bien. Los vuelos espaciales son peligrosos, más aún cuando se trata de una nueva nave espacial. Tanto SpaceX como la NASA han mantenido una perspectiva positiva: la NASA en realidad eligió publicitar el riesgo general de pérdida de tripulación (LOC) de 1 en 276. Antes del primer lanzamiento del transbordador espacial, los ingenieros de la agencia estimaron el LOC como al menos 1 en 500. Después de revisar los datos reales de la misión, dijeron que probablemente estaba más cerca de 1 en 12. Al final del programa Shuttle, era 1 en 90.

Solo podemos esperar que la misión sea un éxito total y que estos lanzamientos se conviertan en no eventos: los astronautas simplemente se suben a su autobús espacial y se desplazan a la ISS. Pero hoy, Hurley y Behnken están haciendo historia. Nicole Stott lo expresó de manera sucinta, diciendo: “Están iniciando una nueva era de regreso al espacio desde los EE. UU., Ayudándonos a expandir lo que hacemos con todos nuestros socios en el espacio. Y como siempre, con el objetivo de mejorar la vida aquí en la Tierra ”.

Este lanzamiento histórico tendrá lugar hoy a las 4:33 p.m.EDT con transmisiones en vivo de ambos NASA y SpaceX. National Geographic y ABC News también tendrán dos horas de cobertura en vivo a partir de las 3 PM EDT de hoy en «Launch America: Mission to Space», con Cady Coleman entre otros. En caso de mal tiempo, la NASA tiene otra ventana de lanzamiento fijada para el 30 de mayo.

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