CIENCIA

La NASA utiliza el brazo robótico de InSight para empujar la sonda de calor a Marte

El módulo de aterrizaje InSight de la NASA es parte del programa Discovery de la NASA, pero está logrando una sorprendente cantidad de «primicias» en Marte a pesar del menor presupuesto. Fue la primera misión en tomar lecturas sísmicas en otro planeta y la primera en registrar el sonido de los vientos marcianos. Ahora, tiene la oportunidad de ser el primero en estudiar la temperatura interna de Marte: el plan de la NASA para empujar la sonda subterránea del módulo de aterrizaje con el brazo robótico. parece estar funcionando.

InSight aterrizó en Elysium Planitia en Marte a fines de 2018. La primera orden del día de la NASA fue implementar el Experimento Sísmico para Estructura Interior (SEIS). La NASA examinó el área alrededor de InSight y construyó un modelo del área aquí en la Tierra para realizar pruebas antes de hacer lo real. Esa parte de la misión fue perfecta: InSight ha estado registrando marsquakes desde el año pasado. Aunque, la intensidad de esos temblores es menor de lo que esperaba el equipo.

Las cosas no han sido tan fáciles para el paquete de propiedades físicas y flujo de calor (HP3). Se suponía que este «clavo autoperforante» se hundiría en el suelo y tomaría lecturas de temperatura cada 10 centímetros. Sin embargo, la NASA descubrió rápidamente que la sonda avanzó poco al intentar excavar en el suelo marciano. La sonda incluso volvió a subir mientras intentaba penetrar más profundamente. Los científicos han especulado que el suelo marciano podría ser tan fino que vuelva a caer en el agujero delante de la sonda con cada empujón.

A partir del mes pasado, los ingenieros de la NASA comenzaron un enfoque nuevo y menos sutil para llevar el topo al suelo. Decidieron usar el extremo de la pala del brazo robótico del módulo de aterrizaje para empujar el HP3 hacia abajo mientras intentaba excavar hacia abajo. Esto fue algo así como un último esfuerzo ya que la sonda es extremadamente frágil. Al equipo le preocupaba que el brazo robótico careciera de la delicadeza para ayudar al topo a bajar sin romper nada. Sin embargo, la HP3 finalmente está progresando.

La NASA publicó un GIF en Twitter que muestra que la HP3 avanza unos centímetros. Eso está lejos de la profundidad objetivo de 10-16 pies, pero cualquier progreso es bueno después de meses de fallas. El brazo solo podrá ayudar a la sonda a avanzar hasta que desaparezca por debajo de la superficie, pero el suelo más compactado a esa profundidad podría permitir que el mecanismo de excavación de la sonda funcione según lo previsto.

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