CIENCIA

La NASA tomará muestras de un asteroide que se dice que contiene los componentes básicos de la vida

La nave espacial OSIRIS-REx de la NASA ha estado en órbita del asteroide Bennu desde finales de 2018, y es casi la hora del evento principal: recolectar una muestra de la superficie. Los investigadores han aprovechado los últimos años para familiarizarse con Bennu, y eso ha dado lugar a seis estudios que se acaban de publicar en las revistas Science y Science Advances que describen el entorno y la composición de la roca espacial. Sabemos lo que es probable que OSIRIS-REx extraiga del asteroide. Sí, rocas, pero son rocas emocionantes.

Un estudio, dirigido por Amy Simon del Goddard Space Flight Center de la NASA, muestra que los minerales que contienen carbono están muy extendidos en Bennu, incluso en la zona de aterrizaje Nightingale donde aterrizará OSIRIS-REx. Los científicos de la Tierra ya están planificando experimentos con estos materiales que podrían ayudarnos a comprender el origen del agua y la vida en la Tierra.

Otro estudio se centró específicamente en los minerales de carbonato (una sal del ácido carbónico), que es visible en las venas que cruzan algunas rocas. Los carbonatos generalmente se producen en sistemas que tienen agua y dióxido de carbono, lo que lleva a los científicos a concluir que el cuerpo original de Bennu, destruido durante mucho tiempo, contenía agua. El tamaño de las vetas de carbonato sugiere que el sistema de agua era grande, del orden de millas. Una vez más, estos materiales están muy extendidos y pueden estar presentes en las muestras que recoge OSIRIS-REx, lo que ha entusiasmado a los investigadores.

Parte de la misión de la sonda antes de recolectar su muestra era mapear la superficie en detalle. Esto permitió a la NASA estudiar la topografía del asteroide y elegir un lugar de aterrizaje. Con la adquisición de datos completa, la agencia ha creado el mapa más detallado de un asteroide con una resolución de 20 cm por píxel. El siguiente video lo lleva a un recorrido por Bennu creado con una combinación de fotos y datos del altímetro láser.

Cuando OSIRIS-REx descienda el 20 de octubre, golpeará la superficie y utilizará una ráfaga de gas nitrógeno comprimido para (con suerte) soplar regolito en el recipiente de muestra. Por supuesto, numerosos asteroides caen a la Tierra todos los días, pero su viaje a través de la atmósfera los ha quemado. El muestreo de Bennu permite a los científicos estudiar material primordial del sistema solar temprano. Uno de los nuevos estudios sugiere que el material que rodea a Nightingale es incluso mejor para este propósito de lo esperado. El sitio de Nightingale es “espectralmente rojo” en comparación con gran parte de la superficie. Eso indica que el material fue descubierto y expuesto al espacio solo recientemente, lo que lo hace súper prístino.

Las muestras de OSIRIS-REx deberían estar de regreso en la Tierra en septiembre de 2023. Hasta entonces, tendremos que buscar la sonda desde unos pocos millones de millas de distancia.

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