CIENCIA

La NASA se está quedando sin tiempo para lanzar el Perseverance Rover después del último retraso

Curiosity ha estado explorando Marte durante años y la NASA ha estado planeando su sucesor durante casi el mismo tiempo. El rover Perseverance está casi terminado, pero la NASA se ha visto obligada a retrasar el lanzamiento una vez más. El rover ahora se lanzará no antes del 30 de julio, lo que lo colocará peligrosamente cerca del final de la ventana de lanzamiento. Perder la ventana sería un gran revés para los planes de exploración de Marte de la agencia.

Perseverance, anteriormente conocido solo como Mars 2020, toma prestadas la mayoría de sus características de diseño del exitoso rover Curiosity, pero la NASA también ha realizado algunas mejoras notables. Por ejemplo, Perseverance tiene ruedas más duraderas, lo que debería evitar los pinchazos y deformaciones que se ven en las ruedas de Curiosity. También hay un pequeño helicóptero en la parte inferior de Perseverance que ayudará a explorar el terreno marciano. Naturalmente, el rover tiene una nueva generación de cámaras e instrumentos científicos destinados a buscar signos de vida antigua en Marte.

Antes de que Perseverance pueda buscar algo, tiene que llegar al planeta rojo. El último retraso es el tercero de la misión. La NASA dice que encontró un problema con el cohete Atlas V de United Launch Alliance (ULA) durante una prueba de ensayo general. Un sensor de oxígeno líquido informó datos anómalos, que el equipo deberá analizar y reparar. La NASA inicialmente quería empacar el rover dentro del cohete Atlas V y lanzarlo el 17 de julio. Los problemas logísticos han llevado el lanzamiento al 20 de julio y luego al 22. La NASA está casi fuera de tiempo con el gran día fijado actualmente para el 30 de julio.

Si bien la Tierra y Marte son el tercer y cuarto planetas del sistema solar, no siempre están cerca el uno del otro. Dado que orbitan alrededor del sol a diferentes velocidades, a menudo se encuentran en lados opuestos del sistema solar interior. Es también por eso que Mercurio es técnicamente el planeta más cercano a todos los demás planetas cuando se promedia todo. La forma más eficiente de llegar a Marte es esperar a que su órbita lo acerque a la Tierra, lo que hará este mes. La ventana de lanzamiento original de la NASA fue del 17 de julio al 11 de agosto. Cuando la NASA retrasó el lanzamiento esta semana, también extendió la ventana de lanzamiento hasta el 15 de agosto. La agencia incluso podría retrasar varios días más, pero con más que eso, Perseverance no podría llegar a Marte antes de que se mueva fuera de alcance.

ULA deberá abordar el problema del sensor de oxígeno antes de que pueda montar la carga útil del rover en el cohete. Una vez que el cohete esté preparado y en la plataforma de lanzamiento en Cabo Cañaveral, la NASA tendrá que lidiar con el famoso clima de verano impredecible de Florida. Si la línea de tiempo se prolonga más allá de la ventana de lanzamiento, la NASA tendrá que poner fin a la perseverancia y esperar la próxima convergencia Tierra-Marte en 2022. Eso agregaría cientos de millones al ya alto costo de la misión.

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