CIENCIA

La NASA permitirá que SpaceX reutilice cohetes y cápsulas para los lanzamientos de astronautas

SpaceX y la NASA hicieron historia hace unas semanas cuando los astronautas Bob Behnken y Doug Hurley despegaron camino de la Estación Espacial Internacional (ISS). A diferencia de todos los lanzamientos de astronautas anteriores, Behnken y Hurley volaron a bordo de una nave espacial de desarrollo privado lanzada desde los EE. UU. Como parte del Programa de tripulación comercial de la NASA. El cohete Falcon 9 y la cápsula Crew Dragon que se usaron para ese lanzamiento eran brillantes y nuevos, pero ese podría no ser el caso más adelante. La NASA tiene acordó dejar que SpaceX use hardware previamente volado para transportar personas hacia y desde el espacio.

SpaceX diseñó el Falcon 9 para que sea reutilizable, y ha estado haciendo un buen uso de esa capacidad en misiones de carga durante años. Después del lanzamiento, el propulsor de la primera etapa Falcon 9 se separa de la segunda etapa mientras aún le queda algo de combustible. Utiliza ese combustible para ralentizar su descenso y aterrizar verticalmente en tierra o en uno de los aviones no tripulados de SpaceX en el mar. Luego, puede restaurar y reutilizar el cohete. La cápsula Dragón también es un vehículo reutilizable que se puede recuperar después del aterrizaje.

Mientras SpaceX trabajaba hacia su objetivo de lanzar astronautas de la NASA, el plan era solo usar nuevo hardware. SpaceX podría recuperar el propulsor y la cápsula para usarlos en misiones ajenas a la NASA, pero los astronautas en su camino a la ISS siempre estarían subiendo a una nueva y agradable nave espacial. Con la misión Demo-2 detrás de nosotros, la NASA y SpaceX han estado reevaluando esta restricción. SpaceX propuso usar cohetes Falcon 9 pre-volados y cápsulas Dragon. Después de evaluar los posibles riesgos, la NASA ha acordado que esto es lo mejor para el gobierno.

El refuerzo se recuperó después de la misión Demo-2.

SpaceX ha estado reabasteciendo impulsores durante años, y algunos de ellos han acumulado hasta cinco lanzamientos de carga. Hasta ahora, no ha habido ninguna evidencia que sugiera que el hardware tenga una mayor probabilidad de fallar después de la restauración. La reutilización de cohetes permite a SpaceX ofrecer servicios de lanzamiento a precios más bajos. Sin embargo, la NASA inspeccionará el hardware de antemano y no permitirá que SpaceX use impulsores con demasiados vuelos previos para misiones tripuladas.

El próximo lanzamiento tripulado de la NASA con SpaceX debería tener lugar a finales de este verano, pero los preparativos ya han comenzado. SpaceX planea usar un nuevo refuerzo y cápsula para esta misión como lo hizo para Demo-2. El próximo viaje de SpaceX a la ISS después de eso no será hasta principios de 2021, lo que podría darle tiempo para arreglar un propulsor recuperado para volarlo nuevamente.

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