CIENCIA

La NASA lanzará Europa Clipper en un cohete comercial

Muchos científicos planetarios creen que Europa podría ser nuestra mejor apuesta para encontrar evidencia de vida extraterrestre en nuestro propio patio trasero. Aunque es un gran patio trasero, y la misión planificada Europa Clipper necesita un poderoso cohete para llegar a la luna joviana. El Congreso requirió previamente que esta misión se lanzara en el Sistema de Lanzamiento Espacial (SLS) masivamente retrasado, pero el presupuesto más reciente de la NASA ha desató las manos de la agencia.

Europa Clipper es una ambiciosa misión robótica a largo plazo que tiene como objetivo estudiar Europa de cerca mediante múltiples sobrevuelos orbitales. La NASA espera lanzar la nave espacial en 2024, enviándola en un viaje de seis años a Júpiter. Una vez allí, la nave espacial pasará al menos cuatro años pasando por Europa para escanear toda su superficie. La sonda también tendrá herramientas para caracterizar el océano subterráneo sospechoso debajo de la capa de hielo agrietada.

Los problemas actuales para completar el cohete SLS han agregado incertidumbre a la línea de tiempo de Europa Clipper, y la NASA no pudo explorar alternativas. Esta restricción se debe al intercambio de votos del Congreso: un exrepresentante estadounidense de Texas impulsó la financiación de la misión Clipper y obtuvo el apoyo del Senado del republicano Richard Shelby al incluir el mandato SLS. El estado natal de Shelby, Alabama, tiene una gran cantidad de contratistas aeroespaciales que se beneficiarían del SLS.

La NASA ha instado al Congreso a reconsiderar ese mandato, y parece que el mensaje finalmente llegó. En el presupuesto aprobado recientemente, la sección de la NASA incluye una modificación al mandato de SLS: no se ha ido, pero la NASA tiene mucha más libertad para explorar formas alternativas de llevar el Europa Clipper al espacio. Si bien la NASA aún tendrá que usar el SLS si está listo en 2024, la agencia puede usar algo como el SpaceX Falcon Heavy si el SLS todavía está retrasado.

Clíper

El Sistema de Lanzamiento Espacial fue impulsado por el Congreso como una alternativa al programa Constellation que la administración Obama canceló en 2009. A cambio, la administración obtuvo el Programa de Tripulación Comercial, que recientemente logró enviar astronautas al espacio. El SLS está programado para ser el cohete más poderoso del mundo cuando esté completo, pero es un vehículo costoso de un solo uso con un costo de lanzamiento proyectado de más de $ 2 mil millones. Un lanzamiento de Falcon Heavy ahorraría a la NASA alrededor de $ 1.5 mil millones. Aunque, el SLS tiene suficiente potencia para un vuelo directo a Júpiter, mientras que el lanzamiento del Falcon Heavy implicaría algunas maniobras planetarias de honda.

No está claro en qué dirección irá la NASA: actualmente se espera que el SLS tenga su primer vuelo de prueba en 2021 con una misión tripulada en 2023. Si eso se mantiene, la NASA aún podría usar el SLS para Europa Clipper. Afortunadamente, la agencia no se verá paralizada en caso de más retrasos.

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