CIENCIA

La NASA elige la zona de aterrizaje de asteroides para la sonda OSIRIS-REx

La sonda espacial OSIRIS-REx de la NASA llegó al asteroide Bennu hace poco más de un año, y ahora la agencia ha decidido por dónde descenderá para recoger una muestra de la roca espacial. El sitio, conocido como Nightingale, es un pozo cubierto de grava cerca del polo norte del asteroide. Será una operación delicada recolectar muestras de Bennu y devolverlas a la Tierra, pero podríamos aprender mucho del material prístino en el asteroide.

La NASA gastó casi mil millones de dólares en llevar OSIRIS-REx a Bennu, que cruza las órbitas de la Tierra y Marte. A su llegada, los gerentes de la misión se sorprendieron al saber que Bennu tiene una superficie mucho más rocosa de lo esperado. Eso significaba más peligros que evitar cuando la sonda llega a la superficie. El equipo japonés que opera la misión de retorno de muestras de asteroides Hayabusa2 se enfrentó a desafíos similares recientemente.

El equipo comenzó con una lista de 50 sitios candidatos potenciales, reduciéndolos según la composición de la superficie probable y los obstáculos visibles. La NASA ahora tiene cuatro posibles zonas de aterrizaje llamadas Nightingale, Osprey, Sandpiper y Kingfisher. Finalmente, el equipo se decidió por Nightingale con Osprey como respaldo.

El próximo año, OSIRIS-REx se desplazará hasta Nightingale y hará contacto con la superficie mientras lanza un chorro de nitrógeno comprimido. Eso debería perturbar el material en la superficie, permitiendo que el mecanismo de muestreo lo recoja. La NASA espera recolectar hasta 2.1 onzas (60 gramos) de material de Bennu. Eso es mucho más que los 100 miligramos recolectados por Hayabusa2.

La NASA no obtendrá la superficie lisa y abierta que se muestra en esta imagen. Bennu está cubierto de rocas peligrosas.

Incluso después de seleccionar cuidadosamente una zona de aterrizaje, el descenso será complicado. OSIRIS-REx tiene que operar de forma autónoma debido a las distancias involucradas, y sus paneles solares se extienden 20 pies (6.2 metros) de punta a punta. El área segura de Nightingale tiene aproximadamente 52 pies (16 metros) de ancho. Entonces, OSIRIS-REx no puede derivar demasiado, no sea que se encuentre con una roca. También hay un monolito de 23 pies de alto (7 metros) en el borde de Nightingale que el equipo ha llamado en broma «Mount Doom» (visible en la parte inferior derecha arriba).

Actualmente, la NASA tiene como objetivo el 25 de agosto de 2020 para la ejecución de recolección de muestras de la sonda. Antes de eso, OSIRIS-REx hará dos pases cercanos sobre Nightingale para recopilar más escaneos. La NASA también llevará a cabo dos ensayos generales antes de la última muestra. Nadie se arriesga aquí. Recolectar varias onzas de material de un asteroide podría ser una gran ayuda para los científicos. Estos fragmentos de Bennu podrían revelar secretos del sistema solar primitivo, pero primero debemos recopilarlos.

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