CIENCIA

La NASA elige a SpaceX para lanzar el telescopio espacial SPHEREx

SpaceX ya tiene varios contratos lucrativos con la NASA gracias a su cohete Falcon 9 reutilizable, uno de los cuales es el Programa de Tripulación Comercial recientemente realizado. Sin embargo, la NASA no solo usa SpaceX para vuelos tripulados. La agencia acaba de adjudicar a SpaceX otro contrato de carga, este para desplegar el próximo telescopio espacial SPHEREx. Este instrumento escaneará todo el cielo durante dos años, pero no comenzará a funcionar hasta 2024 como muy pronto.

SPHEREx es parte del programa de Exploradores de Clase Media (MIDEX) de la NASA junto con el Satélite de Estudio de Exoplanetas en Tránsito (TESS) y casi una docena de otras misiones que se remontan a principios de los 90. SPHEREx es un acrónimo particularmente torturado que significa Espectrofotómetro para la Historia del Universo, Época de Reionización y Explorador de Ices. Eso significa que SHPEREx mapeará el cielo en infrarrojo cercano, que está más allá del límite de la visión humana.

El costo total de los servicios de lanzamiento SPHEREx de SpaceX es de $ 98,8 millones, una parte considerable de los $ 395 a $ 427 millones que la NASA ha asignado para el proyecto. TESS está diseñado para observar objetos a varios cientos de años luz de distancia, pero SPHEREx debería poder escanear más de 300 millones de galaxias y 100 millones de estrellas en la Vía Láctea utilizando su espectrofotómetro.

El Falcon 9 es la elección de la NASA para enviar SPHEREx al espacio en 2024.

SPHEREx podría ayudar a los científicos a comprender mejor cómo se forman y evolucionan las galaxias. Cada seis meses, SPHEREx utilizará su telescopio de 20 cm para crear un mapa de todo el cielo en 96 bandas de colores diferentes. La NASA cree que SHPEREx podrá recopilar datos importantes sobre la presencia de moléculas de agua y sustancias orgánicas en regiones distantes de formación de estrellas. Esto ayudará a la NASA a identificar objetivos para estudios futuros con instrumentos más potentes como el telescopio espacial James Webb. En particular, la NASA está interesada en recopilar datos que aclararán la “época de la ionización”, un período en el universo temprano cuando las primeras estrellas y galaxias se formaron y reionizaron el hidrógeno neutro que dominaba el espacio en ese momento. SPHEREx también mirará más atrás desde el principio en busca de evidencia de una propiedad teorizada del Big Bang llamada inflación.

Aunque, incluso el Webb crónicamente retrasado debería vencer a SPEREx en el espacio. La NASA aún tiene que comenzar la construcción de SPHEREx, que será un esfuerzo conjunto de NASA JPL y Caltech. El lanzamiento está programado actualmente para junio de 2024 en la Base de la Fuerza Aérea Vandenberg.

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