CIENCIA

La NASA ‘detendrá’ los intentos de implementar la sonda de calor de InSight en Marte

El módulo de aterrizaje InSight ha intentado desplegar su instrumento de sonda de calor durante meses, pero se va a tomar un descanso. Se suponía que esta sonda excavaría para tomar la temperatura del planeta, pero la NASA solo ha avanzado al empujar la sonda junto con el brazo robótico del módulo de aterrizaje. Los últimos datos sugieren que la sonda ya no se mueve, por lo que la NASA ha decidido “pausar” esta parte de la misión y use el brazo para otros trabajos importantes.

InSight aterrizó en Marte a fines de 2018 y la NASA se puso a trabajar en el mapeo del área a su alrededor. Después de construir un modelo de los alrededores del módulo de aterrizaje, la NASA eligió el mejor lugar para desplegar el instrumento Sismic Experiment for Interior Structure (SEIS). El módulo de aterrizaje tenía SEIS en funcionamiento unos meses después, lo que permitió a la NASA centrar su atención en el Paquete de propiedades físicas y flujo de calor (HP3). Este instrumento, a veces llamado “topo”, es esencialmente un clavo autoperforante que se suponía que debía alcanzar una profundidad de unos cinco metros (16 pies) por sí solo. Por desgracia, resultó mucho más desafiante que SEIS.

El equipo de InSight descubrió que la HP3 solo podía excavar varias pulgadas antes de que se detuviera y finalmente volviera a salir. La NASA ha especulado que el suelo marciano es tan fino que continuamente vuelve a caer en el agujero cada vez que la sonda intenta hundirse más profundamente. En marzo, la NASA decidió empujar la sonda con el brazo robótico para evitar que retrocediera, y eso pareció funcionar al principio. Sin embargo, la sonda está ahora completamente bajo tierra y parece haberse estancado sin el brazo para seguir empujando.

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El video del módulo de aterrizaje del 20 de junio (arriba) muestra el suelo vibrando y saltando en la pala del brazo. La NASA cree que esto se debe a que el HP3 golpea la parte inferior del brazo mientras rebota con cada intento fallido de avanzar más profundo. El equipo ha decidido que el brazo retrocederá, lo que permitirá que el módulo de aterrizaje obtenga imágenes del estado actual del topo. Esto podría ayudar a la NASA a diagnosticar correctamente el problema y encontrar una solución. Lo más probable es que solo tenga que cambiar el diseño de instrumentos similares en el futuro para tener en cuenta las propiedades inusuales del suelo de Marte.

El brazo robótico de InSight tiene otras tareas que hacer. La NASA quiere usar el brazo para tomarse una selfie del módulo de aterrizaje, pero no solo por diversión. El equipo necesita ver cuánto polvo se ha acumulado en los paneles solares del robot estacionario. Las cámaras del brazo también harán un poco de astronomía en Marte, escaneando el cielo en busca de meteoros que entren en la atmósfera marciana. El equipo sabe que no es probable que la situación del topo mejore durante la pausa, pero aún quedan algunas cosas por intentar. En particular, el equipo está trabajando en un plan para verter material suelto en el agujero con la esperanza de proporcionar la fricción necesaria.

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