CIENCIA

La NASA desarrolla un concepto de aterrizaje para transportar vehículos a la Luna

El Programa de Tripulación Comercial de larga duración de la NASA es una parte importante de los planes de la agencia para expandir los vuelos espaciales, pero los Servicios de Carga Lunar Comercial (CLPS) son casi tan importantes. Mientras miramos hacia los aterrizajes en la luna nueva, el CLPS llevará los suministros e instrumentos que necesitamos a la superficie lunar. Ahora, la NASA ha desarrollado una forma posible de aterrizarlos allí de forma económica y sencilla. La NASA lo llama un diseño de referencia del módulo de aterrizaje lunar, pero preferimos pensar en él como la versión lunar de un camión de plataforma.

Varios de los contratos adjudicados en el marco del CLPS exigen que las empresas diseñen vehículos robóticos que puedan explorar la superficie lunar. Como sabemos por Curiosity, a veces el aterrizaje de un rover puede ser un problema de ingeniería complejo que aumenta significativamente el costo. El concepto de diseño de referencia del módulo de aterrizaje lunar podría facilitar las cosas a todos los involucrados al estandarizar el vehículo de descenso. Es esencialmente una plataforma con rieles que mantiene al vehículo en su lugar mientras desciende a la luna con la ayuda de impulsores integrados.

Los módulos de aterrizaje transportados a bordo del módulo de aterrizaje propuesto podrían comenzar su viaje a bordo de un cohete comercial como un Falcon 9. Después de separarse del cohete, el módulo de aterrizaje se deslizaría hacia la luna con el vehículo atado. Luego usaría un motor cohete sólido para reducir sí mismo para el descenso, expulsando el motor cuando se agota. Los propulsores de control de actitud y descenso pueden tomar el control desde allí, guiando la plataforma hacia abajo para un aterrizaje suave en la baja gravedad de la luna.

La NASA diseñó la plataforma del módulo de aterrizaje para que sea económica y fácil de fabricar, con capacidad para un rover de 661 libras (300 kilogramos). En lugar de utilizar los materiales más caros y duraderos, propone componentes listos para usar que aún están dentro de las tolerancias pero que pueden costar 50 veces menos. Sin embargo, hay una tecnología emergente que la NASA tendría que diseñar específicamente para el módulo de aterrizaje. Necesita un sistema de “navegación relativa al terreno” que pueda determinar la ubicación precisa del aterrizaje en función del terreno.

Después de aterrizar, el rover podría rodar por la rampa y seguir su misión. El módulo de aterrizaje no está diseñado para sobrevivir a un ciclo nocturno lunar, pero las plataformas podrían servir como señales importantes si están equipadas con balizas de navegación pasivas. Cualquier caso de uso adicional probablemente aumentaría el costo, pero el objetivo es mantener esta parte de la misión barata y simple. La NASA anunciará en una fecha posterior si decidió seguir el diseño de referencia del módulo de aterrizaje lunar.

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