CIENCIA

La NASA cree que las sales orgánicas ‘probablemente presentes’ en Marte

La NASA ha anunciado que ciertas sales orgánicas “probablemente estén presentes” en Marte. Si bien esto no es una prueba de que alguna vez haya existido vida orgánica en la superficie del Planeta Rojo, ilustra que los tipos apropiados de reacciones químicas probablemente tuvieron lugar alguna vez en la superficie de Marte.

Las sales orgánicas que la NASA cree que detectó Curiosity no solo hablan de la habitabilidad actual del planeta, sino que tienen implicaciones para que habitable Marte ahora también. Si bien la respuesta inmediata puede parecer obvia (Marte no ganará ningún premio por sus jardines al aire libre en ningún momento en el futuro cercano), la presencia o ausencia de ciertos minerales indica qué tipo de plantas podrían vivir en Marte y el tipo de ecosistemas que necesitaríamos construir para prosperar en el planeta a largo plazo.

Sin embargo, intentar caracterizar los componentes materiales de la superficie marciana es complicado. Según los autores, millones de años de exposición a la radiación que emana de nuestro sol probablemente hayan provocado que cualquier material orgánico que alguna vez existió en la superficie marciana se descomponga en varias sales orgánicas.

Los investigadores analizaron la firma espectrográfica de varios compuestos cuando se probaron de una manera análoga a las herramientas a bordo de Curiosity, luego compararon las firmas de los compuestos probados con los datos enviados por Curiosity. Agregar percloratos, sales que contienen cloro y oxígeno y que se cree que son comunes en Marte, ayudó a acercar los resultados observados a lo que Curiosity ya está transmitiendo.

Los científicos escriben: “Cuando comparamos nuestros resultados con los datos de vuelo, encontramos que muchos de los perfiles de CO2 producidos por nuestras muestras de sal orgánica eran similares a las evoluciones de CO2 observadas por el rover”.

El video de arriba data de 2018 y resume la primera detección confirmada de moléculas orgánicas en Marte de la NASA.

Estos datos sugieren que hay sales orgánicas en Marte, como acetato de calcio, acetato de magnesio y oxalato de magnesio. La mezcla exacta de materiales varió según la muestra. La NASA anunció por primera vez el descubrimiento de Curiosity de moléculas orgánicas en Marte en 2018, por lo que este trabajo se basa en eso. Pero la detección de sales orgánicas sigue siendo “probable”, por ahora, incierta. Según la NASA, los productos químicos detectados por Curiosity podrían liberarse por otros medios.

La investigación implica que el nivel de percloratos en el suelo marciano puede ser alto, lo que es importante para la supervivencia humana; las plantas pueden crecer en suelos que contienen percloratos, hasta cierto punto, pero no son particularmente buenos para nosotros. Es posible que se requiera algún tipo de reparación o procesamiento. La investigación también concluye que los niveles de sal orgánica en algunas muestras de suelo podrían ser lo suficientemente altos como para que un equipo científico diferente a bordo del Curiosity los detecte. Si el nivel de sal orgánica en una muestra dada es superior al 1-2 por ciento en peso por volumen, el instrumento de Química y Mineralogía (CheMin) debería poder detectarlos. Hasta ahora, no lo ha hecho, pero no está claro si la NASA ha realizado específicamente este tipo de análisis con la herramienta antes.

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