CIENCIA

La NASA completa la prueba final en el espejo alado del telescopio Webb

La NASA ha estado trabajando en el Telescopio Espacial James Webb (JWST) durante la mayor parte de dos décadas y está casi listo para su lanzamiento. Cuando opere en el espacio, el JWST será el telescopio más poderoso jamás construido, pero todo será en vano si el espejo segmentado gigante no puede desplegarse correctamente. La NASA tiene acaba de completar la prueba final previa al lanzamiento del espejo. La próxima vez que se despliegue, el JWST estará colgado en la negrura del espacio.

El telescopio Webb es el seguimiento largamente esperado del envejecido Telescopio Espacial Hubble, que vio su misión de servicio final en 2009, justo antes del final del programa Shuttle. Mientras que Hubble se basó en un reflector de una sola pieza, el JWST tendrá un espejo segmentado estilo Korsch. Los 18 segmentos hexagonales se combinan para formar un reflector de 6,5 metros, pero los paneles de berilio recubiertos de oro no pueden lanzarse en su configuración extendida porque el cohete Ariane 5 que lo elevará al espacio tiene solo 5,4 metros de diámetro.

La matriz se divide en tres secciones con la columna central que contiene 12 segmentos, y las alas plegables izquierda y derecha constan de tres cada una. Los componentes ópticos ahora están completamente ensamblados, por lo que el JWST tiene un blindaje térmico alrededor de los segmentos que no se adjuntó en las verificaciones anteriores. Para probar el espejo, la NASA lo conectó a plataformas especiales de compensación de gravedad que simulan el entorno en el espacio.

Con el espejo listo, el equipo envió comandos desde la sala de control en las instalaciones de Northrop Grumman en Redondo Beach, California. Los comandos transmitidos al telescopio fueron exactamente los mismos que los que recibirá mientras esté ubicado en el punto Lagrange L2 Tierra-Sol. Si las alas no se extendieron adecuadamente en estas condiciones, eso podría conducir a otro retraso en el proyecto ya retrasado. Por suerte, todo funcionó a la perfección, marcando el final de las pruebas en la óptica.

Después de la prueba, los técnicos de la NASA bloquearon los espejos en su configuración de lanzamiento, pero este no es el final de las comprobaciones previas al lanzamiento. La NASA todavía planea observar el rendimiento de dos radiadores que ayudan a mantener el observatorio fresco y hacen funcionar la torre desplegable a través de un ciclo completo de extensión y restauración. Este componente mantiene el espejo separado del lado comparativamente más cálido que mira hacia el sol y del bus de la nave espacial, que es esencial para el rendimiento infrarrojo de los instrumentos.

Suponiendo que todas estas pruebas finales salgan según lo planeado, el Telescopio Espacial James Webb finalmente se dirigirá al espacio el 31 de octubre de 2021. Hasta la fecha, el proyecto ha costado más de $ 10 mil millones, pero podría ofrecer un increíble retorno de esa inversión si es incluso la mitad de éxito que el Hubble.

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