CIENCIA

La NASA comienza a planificar la misión de retorno de muestras a Marte

La NASA ha enviado numerosos exploradores robóticos a Marte a lo largo de los años, examinando muestras y estudiando la fascinante geología del planeta rojo. Aún así, podríamos aprender mucho más con muestras de Marte para examinar en detalle aquí en la Tierra. El rover Perseverance lanzado recientemente sentará las bases al recolectar muestras para regresar a nuestro planeta. La NASA ha anunciado que trabajará con la Agencia Espacial Europea (ESA) para devolver esas muestras a la Tierra, pero no será barato.

La perseverancia, anteriormente conocida como Mars 2020, se basa en gran medida en el diseño tremendamente exitoso del rover Curiosity. Cuando aterrice en Marte a principios del próximo año, Perseverance comenzará a rastrear el planeta en busca de evidencia de vida. En el camino, recogerá pedazos del planeta y los almacenará en 43 tubos de muestra dentro del vientre del rover. El rover tiene un brazo robótico de 2 metros que será importante en gran parte de su trabajo, pero hay un brazo más pequeño de 0,5 metros debajo de Perseverance que ayudará a recolectar muestras de núcleos en los tubos.

El rover no hará ningún análisis de estas muestras en el suelo: comprobará el volumen y tomará una foto de cada tubo, y luego esperará a la misión Mars Sample Return (MSR). La NASA ha anunciado que el MSR ha entrado en el desarrollo de la Fase A durante la cual la NASA y la ESA decidirán sobre las características específicas de la misión.

Técnicos de la NASA cargando los tubos de retorno de muestra en Perseverance.

El plan actual exige que la NASA contribuya con un módulo de aterrizaje y un rover, y la ESA construirá un orbitador. Después del lanzamiento proyectado en 2026, el módulo de aterrizaje aterrizaría cerca del sitio de aterrizaje Perseverance en el cráter Jezero. Su tarea será reunirse con el rover más antiguo en la superficie (una primera exploración de Marte con robots). Dependiendo del estado de la misión Mars 2020, Perseverance podría incluso encontrarse con el rover MSR a mitad de camino.

Quizás el mayor desafío de la misión MSR será sacar las muestras de la superficie de Marte. El rover tendrá un pequeño cohete a bordo que puede liberarse de la débil gravedad de Marte y encontrarse con el orbitador de la ESA. Si bien las revisiones independientes respaldan la decisión de la NASA de seguir adelante con la misión, a algunos les preocupa que el alto costo pueda dañar otros programas. La NASA proyecta que costará entre 2.900 y 3.300 millones de dólares devolver esos 43 tubos de muestra a la Tierra. La junta de revisión independiente dice que estará más cerca de $ 3.8-4.4 mil millones. La NASA espera completar la última encuesta decenal de ciencia planetaria en 2022, y ese informe sin duda hará sugerencias sobre las prioridades de exploración para la próxima década. Es posible que la NASA no pueda actuar de acuerdo con todas las sugerencias si MSR se ha comido su presupuesto.

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