CIENCIA

La NASA carga contenedores de retorno de muestra en el perseverancia Mars Rover

El rover Perseverance de la NASA está casi listo para emprender su viaje a Marte, pero aún quedan algunos equipos integrados con el robot. Por ejemplo, no obtendrá su batería nuclear hasta el próximo mes, y los equipos del Centro Espacial Kennedy de la NASA acaban de cargó una colección de 43 tubos de muestra en el vientre del rover. Estos tubos podrían volver algún día a la Tierra, pero la NASA no ha decidido cómo hacer que eso suceda. Mientras tanto, los ingenieros han hecho todo lo posible para garantizar que Perseverance pueda llenar estos contenedores con materiales marcianos que los científicos querrán tener en sus manos.

Perseverance incluye un conjunto de instrumentos para analizar muestras en Marte, ese es el propósito principal de la misión. Sin embargo, incluso la misión robótica mejor planificada no se puede comparar con tener muestras en la Tierra para un estudio detallado. El papel del rover en una futura misión de retorno de muestras es un poco ambicioso, pero la NASA puede tomarse su tiempo para diseñar la fase de retorno de la misión y ya tiene algunas ideas. Por ahora, la atención se centra en llevar Perseverance a Marte y asegurarse de que pueda recolectar esas muestras mientras realiza su misión principal.

Antes de cargar los tubos de muestra, el equipo tuvo que asegurarse de que estuvieran completamente limpios y esterilizados. Los tubos se calentaron en un horno especial para garantizar que no hubiera microorganismos vivos en el interior. Inicialmente, la NASA planeaba calentar los tubos a 350 grados Celsius (662 grados Fahrenheit) para asegurarse de que todo estuviera muerto. Sin embargo, calentar los tubos a una temperatura tan alta afectó su estructura y no se deslizaron tan suavemente en los diversos mecanismos del rover. El plan alternativo era calentar los contenedores a 302 grados Fahrenheit (150 Celsius) durante 24 horas.

Los tubos están sellados herméticamente y encajados en un recinto de color dorado que proporciona una capa adicional de protección contra la contaminación. Los técnicos colocaron los contenedores en el rover el 20 de mayo, donde permanecerán hasta que Perseverance pueda recolectar muestras en Marte.

El rover tiene un brazo robótico de 2 metros que será importante en gran parte de su trabajo, pero hay un brazo más pequeño de 0,5 metros debajo de Perseverance que ayudará a recolectar muestras de núcleos en los tubos. Tanto el taladro como los tubos están diseñados de tal manera que pueden preservar el estrato de muestras de testigos y también acomodar muestras de suelo más blando. El brazo primario perforará la superficie y romperá una muestra del núcleo dentro del tubo. Luego, el tubo pasa a un carrusel que lo entrega al brazo en la parte inferior del rover. Perseverance medirá el volumen de la muestra, tomará fotos y luego colocará el tubo en un módulo de almacenamiento que una misión futura pueda recuperar.

La perseverancia está programada para despegar en su camino a Marte el 20 de julio. Aterrizará en el cráter Jezero en Marte con una grúa aérea propulsada por cohetes a principios de 2021. La misión de retorno de muestras podría traer las muestras a la Tierra tan pronto como 2031.

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