CIENCIA

La NASA amplía las misiones de Júpiter y Marte

La NASA construye su hardware para durar. Misiones como Curiosity, Hubble y New Horizons han sobrevivido mucho más allá de su vida de diseño inicial. Esto permite a la NASA extraer toda la ciencia de sus misiones más exitosas, y ahora puede agregar Juno e InSight a la lista. La NASA ha dado a ambos exploradores robóticos una nueva oportunidad de vida, y Juno ampliará su enfoque para incluir las lunas de Júpiter.

La misión InSight se lanzó en mayo de 2018 y aterrizó en el planeta rojo más tarde ese año. Se posó en Elysium Planitia, desplegando el primer sismómetro en otro planeta. También tiene una sonda de temperatura de túnel que ha sido un dolor de cabeza para entrar bajo tierra. La NASA solo ha comenzado a informar sobre el éxito allí.

Un panel de revisión de alto nivel de la NASA decidió que es probable que tanto InSight como Juno brinden beneficios científicos sustanciales si reciben fondos para operar por más tiempo. La siguiente fase de InSight es sencilla. Este es un módulo de aterrizaje estacionario, por lo que la NASA no puede decidir enviarlo a otro lugar. Sin embargo, la NASA seguirá usando InSight para recopilar datos de Elysium Planitia hasta diciembre de 2022.

La situación con Juno es algo diferente. Este orbitador ha estado haciendo pases largos y en picada del planeta Júpiter desde su llegada en 2016. Desde entonces, ha completado 30 pases del planeta, devolviendo datos sobre su campo magnético, nubes y gravedad. Según los científicos del proyecto, Juno todavía se encuentra en buena forma y debería poder explorar el sistema joviano de manera más extensa al aumentar el número de órbitas a 76. Esto sigue a una extensión anterior de tres años en 2018.

El módulo de aterrizaje InSight en Marte.

Durante su misión extendida, Juno podrá visitar tres de las cuatro lunas galileanas de Júpiter, la más grande y posiblemente la más interesante de los 79 satélites totales del planeta. Según el plan de investigación preliminar de la NASA, Juno volará a menos de 1000 kilómetros (unas 621 millas) de Ganímedes el próximo verano. Esa es la más grande de las lunas del sistema solar. En 2022, Juno rozará Europa a una altitud de solo 320 kilómetros (aproximadamente 198 millas). Europa, por supuesto, es famosa por su capa de hielo global que probablemente oculta un océano líquido. Finalmente, en 2024, Juno pasará junto a la luna volcánicamente activa Io a una distancia de 1.500 kilómetros (aproximadamente 932 millas).

Juno podrá estudiar la topografía de estas lunas con un detalle sin precedentes, y los científicos podrán comparar los datos de Juno con los de la Voyager de hace décadas. Incluso puede mapear el grosor de la capa de hielo de Europa, lo que será útil si alguno de los programas de exploración subterránea propuestos llega a concretarse. También podría dar un impulso a la próxima misión Europa Clipper que explorará la luna en detalle a principios de la próxima década.

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