CIENCIA

La NASA adjudica un contrato de lanzamiento para el vehículo lunar de caza de agua

Por primera vez en años, la NASA se está preparando para enviar humanos a la Luna. El programa Artemis de la agencia apunta a tener botas en la Luna para el 2024, pero esas botas necesariamente estarán precedidas por ruedas. VIPER es una de las muchas misiones robóticas actualmente planeadas para apoyar la exploración humana de la Luna, y la NASA ha acaba de adjudicar un contrato para llevar VIPER al polo sur lunar.

En la era de Apolo, los científicos creían que la Luna era un trozo de roca seco y sin vida. De hecho, no tiene vida, pero ahora sabemos que hay agua en la Luna en forma de hielo. Las ubicaciones exactas y la cantidad no están claras, y eso es lo que nos dirá el Rover de exploración polar de investigación de volátiles de la NASA (VIPER).

La NASA ha adjudicado el contrato de lanzamiento, valorado en 199,5 millones de dólares, a Astrobotic, con sede en Pittsburgh. La empresa se encargará de integrar el rover con el módulo de aterrizaje Griffin y lanzarlos a la Luna. Esto es parte de la iniciativa Commercial Lunar Payload Services (CLPS), que se basa en el Programa de tripulación comercial que nos brindó el reciente lanzamiento de SpaceX que transportaba astronautas a la Estación Espacial Internacional. CLPS llevará instrumentos científicos y otras cargas útiles a la Luna, allanando el camino para los aterrizajes humanos en los próximos años.

VIPER es una misión única en varios sentidos. Por un lado, será la primera misión de mapeo de recursos en otro cuerpo celeste. El desarrollo de VIPER también es diferente a todas las otras misiones lunares de la NASA. La NASA planea equipar a VIPER con cuatro instrumentos de caza de agua, y tres de ellos volarán a la Luna antes de que VIPER esté siquiera completo. La NASA planea incluir versiones prototipo de la carga útil VIPER en misiones CLPS anteriores en 2021 y 2022. Esto ayudará a la NASA a comprender mejor cómo estructurar la misión final.

La NASA planea lanzar VIPER en 2023, aproximadamente un año antes del aterrizaje humano propuesto. Después de aterrizar en Oceanus Procellarum cerca del polo sur de la Luna, VIPER pasará 100 días zigzagueando por la superficie para sondear la superficie en busca de hielo que podría convertirse en agua potable y combustible en el futuro. El rover también se acercará a un metro para analizar los depósitos de hielo.

La Luna podría convertirse algún día en una importante plataforma de lanzamiento para misiones al sistema solar exterior. Un suministro de agua en la Luna podría ayudar a mantener las instalaciones y la infraestructura necesarias para respaldar estas misiones, y VIPER podría señalar el camino.

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