CIENCIA

La NASA abandona SLS para SpaceX para lanzar Europa Clipper

Europa Clipper de la NASA es una de las misiones más ambiciosas e importantes de la agencia de la próxima década. Esta nave espacial realizará múltiples pasadas cercanas sobre la superficie rayada de Europa, en busca de indicios de los vastos océanos subterráneos de la luna. Sin embargo, el plan de la NASA de lanzarse en el Space Launch System (SLS) ha sido descartado. Ahora, La NASA irá con el SpaceX Falcon Heavy en su lugar, dando seguimiento a una propuesta realizada a principios de este año.

El lanzamiento está actualmente en los libros para octubre de 2024, pero la nave espacial no llegará a la luna joviana hasta finales de la década. En ese momento, comenzará una serie de sobrevuelos en picada de Europa, probándola con un conjunto de nueve instrumentos para analizar su campo magnético, temperatura y más. Europa ocasionalmente expulsa columnas de vapor de agua al espacio, y el Clipper podría analizar los componentes químicos del agua si logra volar a través de uno.

Inicialmente, el Europa Clipper estaba programado para usar el SLS para llegar a Júpiter. Este mismo cohete formará la base del programa lunar Artemis, pero se ha retrasado repetidamente. El SLS no reutilizable también es extremadamente caro, lo que agrega más de $ 2 mil millones al costo de lanzamiento de la misión. A pesar de eso, el Congreso no permitió que la NASA considerara alternativas. Partes del SLS se construyen en distritos del Congreso de todo el país, por lo que hubo muchas maniobras políticas para aumentar el número de lanzamientos de SLS.

A principios de 2021, el Congreso aprobó un nuevo presupuesto que permitió a la NASA explorar opciones de lanzamiento alternativas para el Clipper, y aquí estamos con SpaceX. El Falcon Heavy (arriba) tiene suficiente poder para llevar a Europa Clipper a donde necesita ir, y costará mucho menos. Este cohete es esencialmente tres cohetes Falcon 9 atornillados juntos, y está probado en vuelo. Ni siquiera estaba claro que Boeing (el contratista principal de SLS) pudiera preparar una etapa central para el Clipper a tiempo, ya que también estaba dando servicio a Artemis.

No es solo el cohete lo que costará menos ahora: una versión del Clipper que se lanzó en el SLS habría necesitado modificaciones costosas significativas. El SLS se lanza desde la plataforma con la ayuda de dos impulsores sólidos grandes, lo que significa que las cargas útiles experimentarán lo que se conoce como una alta “carga de torsión” por la vibración. Para hacer que Europa Clipper sea lo suficientemente robusto como para sobrevivir a eso, necesitaría alrededor de mil millones de dólares en rediseños. Eso, junto con el mayor costo del cohete en sí, finalmente ha convencido al Congreso de dar marcha atrás. Entonces, esta es una gran victoria para SpaceX.

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