CIENCIA

La muestra de asteroide OSIRIS-REx de la NASA se está filtrando al espacio

La nave espacial OSIRIS-REx de la NASA aterrizó con éxito la semana pasada en la superficie del asteroide Bennu y recogió una muestra de material prístino del sistema solar temprano. Es un logro increíble para todos los involucrados, pero OSIRIS-REx podría terminar una víctima de su propio éxito. La NASA informa que la sonda tomó tanto regolito del asteroide que se está filtrando fuera del colector. El equipo ahora está trabajando para determinar la mejor manera de evitar que se escape la preciosa carga.

OSIRIS-REx se lanzó en 2016, alcanzando el asteroide cercano a la Tierra conocido oficialmente como 101955 Bennu a fines de 2018. Después de un minucioso examen de la roca espacial, la NASA seleccionó varias posibles zonas de aterrizaje que evitaban lo peor del terreno escarpado. La semana pasada, la nave espacial descendió de la órbita alrededor del asteroide, golpeó la superficie y utilizó una ráfaga de nitrógeno comprimido para soplar material en el recipiente de muestra.

La NASA esperaba recolectar unos 60 gramos de polvo y grava de la superficie de Bennu. Si el primer intento no funcionó, la sonda tenía los recursos para hacer otro intento en la zona de aterrizaje secundaria. Sin embargo, la NASA cree que el mecanismo de adquisición de muestras Touch-and-Go (TAGSAM) funcionó demasiado bien. Las imágenes iniciales del sitio de muestreo mostraron una división significativa en la superficie después de la maniobra y, efectivamente, el TAGSAM está tan sobrecargado que las partículas de asteroides han abierto la tapa de mylar del contenedor.

El equipo inicialmente planeó realizar una medición de muestra el fin de semana pasado para ver cuánto material había en el colector y evaluar si era necesaria otra ejecución. Los exámenes del cabezal TAGSAM (arriba) muestran que la muestra se está filtrando a través de los huecos de la tapa y existe la preocupación de que cualquier movimiento innecesario pueda hacer que se caiga más muestra. Es posible que ya haya cientos de gramos de restos de asteroides dentro de OSIRIS-REx, por lo que la NASA ha decidido centrarse en transferir el material restante a la Cápsula de retorno de muestra (SRC), que lo mantendrá seguro en el viaje de regreso a la Tierra.

OSIRIS-REx partirá de Bennu en marzo del próximo año cuando la órbita del asteroide lo acerque a la Tierra. Se espera que el SRC regrese a la Tierra en septiembre de 2023, lo que brindará a los científicos una oportunidad sin precedentes para estudiar material del nacimiento del sistema solar. Incluso si OSIRIS-REx solo alcanza el umbral planificado de 60 g, eso será mucho más que misiones similares. La sonda japonesa Hayabusa recogió menos de un gramo de 25143 Itokawa en 2005, y Hayabusa2 debería regresar a la Tierra con 100 mg de polvo de 162173 Ryugu a finales de este año.

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