CIENCIA

La fosfina detectada en la atmósfera de Venus puede haber sido simplemente azufre

El potencial descubrimiento de fosfina en la atmósfera de Venus el año pasado fue noticia en todo el mundo. En la Tierra, la fosfina es producida por seres vivos. Cualquier detección dentro de la atmósfera de otro planeta sería un fuerte indicador potencial de vida. Una razón por la que la gente se entusiasmó con la posibilidad es que la atmósfera superior de Venus es un lugar mucho más amigable para la existencia de vida que las capas de nubes inferiores o las temperaturas de fusión del plomo en el suelo. Las condiciones de aproximadamente 50 km sobre la superficie del planeta son, según los informes, las más similares a las de la Tierra en el sistema solar, con una presión de aproximadamente 1 atm y temperaturas que oscilan entre 0 y 50 ° C. ¿Podría haber evolucionado la vida dentro de esas capas de nubes, o incluso haber migrado de la superficie a la atmósfera a medida que cambiaba el clima de Venus? La detección de fosfina sugirió que podría haberlo hecho.

UN nuevo análisis de los datos iniciales, sin embargo, encuentra que los investigadores de Cardiff que informaron por primera vez la detección de fosfina pueden haber estado captando por error dióxido de azufre en su lugar. Los autores de este nuevo artículo, que se publicará en Naturaleza, tenga en cuenta que el documento original reclamó 20 ppb (partes por mil millones) de PH3 fueron detectados en la atmósfera marciana. Después de una reevaluación de sus hallazgos iniciales, el equipo original de Cardiff afirmó que la señal de fosfina aún permanecía, pero a una concentración mucho más baja de 1ppb, no de 20pbb. Incluso una parte por mil millones sería interesante porque no se cree que la fosfina persista durante un período de tiempo en la atmósfera de Venus bajo ninguna condición, pero obviamente es una señal mucho más débil de lo que se pensaba inicialmente.

La superficie de Venus capturada por una sonda Venera soviética.

Ahora, sin embargo, un examen más detenido de los datos sostiene que incluso ese 1ppb es un error de medición.

“En lugar de fosfina en las nubes de Venus, los datos son consistentes con una hipótesis alternativa: estaban detectando dióxido de azufre”, dijo la coautora Victoria Meadows, profesora de astronomía de la Universidad de Washington. “El dióxido de azufre es el tercer compuesto químico más común en la atmósfera de Venus y no se considera un signo de vida”.

Meadows, el autor principal Andrew Lincowski y los otros investigadores afiliados a este proyecto crearon un modelo de transferencia radiativa de la atmósfera del planeta y volvieron a examinar los datos. Su artículo sugiere que el informe inicial se equivocó al intentar utilizar ALMA (Atacama Large Millimeter Array) para estimar la cantidad de SO2 en la atmósfera de Venus. Es posible que el telescopio haya perdido hasta un 90-95 por ciento del dióxido de azufre realmente presente, lo que aumenta en gran medida la posibilidad de que la señal específica atribuida a la fosfina a 266,94 GHz en realidad sea causada por el dióxido de azufre. Los hallazgos iniciales se atribuyeron a la fosfina. porque se pensó que la cantidad de dióxido de azufre en la capa atmosférica donde se detectó la fosfina era baja.

Esta nueva investigación también afirma que la señal se detectó mucho más alto en la atmósfera marciana de lo que se pensaba anteriormente. Venus tiene una atmósfera espesa y densa, lo suficientemente densa como para evitar que meteoritos más pequeños lleguen al suelo. Si la señal de fosfina provenía de la troposfera, existía la posibilidad de que las capas superiores de la atmósfera estuvieran protegiendo cualquier forma de vida que pudiera estar presente. Sin embargo, según este equipo, la señal en realidad estaba siendo captada en la mesosfera. Venus está mucho más cerca del sol que la Tierra, y el aumento de la radiación solar en la parte superior de sus nubes rompería las moléculas de fosfina casi tan rápido como podrían formarse. La posibilidad de detectar fosfina en los niveles superiores de la atmósfera es muy pequeña, incluso si es producida por los seres vivos que se encuentran debajo.

Los autores no afirman haber refutado el informe inicial de fosfina y piden que otros equipos de investigación continúen investigando Venus en busca de cualquier indicio de fosfina. Incluso si la señal resulta ser un falso positivo, este proceso de afirmaciones y contrademandas es casi con certeza la forma en que los científicos eventualmente demostrarán que tener descubrió vida en un planeta diferente. Cualquier fósil o supuesta criatura viviente que se encuentre dentro de las arenas de Marte o debajo de las capas de hielo de Europa se someterá a un análisis exhaustivo para demostrar que es de origen extraterrestre y no evidencia de contaminación de muestra de una fuente terrestre.

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