CIENCIA

La extinción masiva puede haber sido causada por una supernova cercana a la Tierra

La extinción del Devónico tardío es uno de los cinco principales eventos de extinción que han ocurrido en la Tierra. No es inusual que los científicos discutan sobre las causas de un evento de extinción masiva: de los cinco, el único que hemos identificado de manera decisiva es el Cretácico-Paleógeno, también conocido como K-PG, también conocido como Terrible, Horrible, No-Good del dinosaurio más pequeño. Muy mal día. El Devónico tardío, sin embargo, es extraño incluso para los estándares de otras extinciones. Parece una disminución prolongada de la especiación que persiste durante unos diez millones de años, con un pulso de extinción de apertura (el evento de Kellwasser) seguido de un pulso de cierre (el evento de Hangenberg) para la era de hace unos 358,9 millones de años. Ahora, una nueva teoría sugiere que la extinción del Devónico podría estar ligada a múltiples supernovas que estallan muy cerca de la Tierra.

Este análisis, publicado en PNAS, se centra en el evento de Hangenberg al final del Devónico tardío. Una distinción importante a tener en cuenta es que la extinción del Devónico afectó principalmente a las criaturas que habitan en el océano, mientras que este análisis del evento de Hangenberg se centra en lo que estaba sucediendo en tierra. Hubo un componente terrestre en la extinción del Devónico tardío, pero la vida terrestre estaba menos establecida. Sin embargo, en general, el 97 por ciento de todos los vertebrados con mandíbulas perecieron en este evento de extinción, entre los ecosistemas terrestres y marinos.

Hay una brecha de 15 millones de años en el registro fósil de hace 360 ​​millones a 345 millones de años conocida como Romer’s Gap, donde se han registrado pocos fósiles terrestres de plantas o animales. Wikipedia señala que los hallazgos recientes en Escocia han comenzado a arrojar algo de luz sobre este período, pero múltiples líneas de análisis independientes han confirmado que Romer’s Gap parece ser un fenómeno mundial real. Esto no significa automáticamente que haya menos vida en la Tierra. Una hipótesis alternativa es que las condiciones globales cambiaron de manera que hicieron menos probable la fosilización durante unos 15 millones de años.

Esta nuevo trabajo se basa en el descubrimiento de un gran número de esporas de plantas quemadas en Groenlandia. Este tipo de daño generalmente es causado por la luz UV-B, un tipo de luz que normalmente bloquea nuestra capa de ozono. Sin embargo, para producir este tipo de daño, la capa de ozono habría tenido que sufrir daños masivos y el daño habría tenido que persistir durante mucho tiempo. El agujero de ozono que abrimos en la atmósfera a mediados de la década de 1980, por ejemplo, no es lo suficientemente grande y solo permanece abierto como un verdadero “agujero” durante una parte del año. En la Tierra no se ha observado nada parecido al daño en Groenlandia como resultado del reciente agotamiento del ozono. El vulcanismo puede producir gases que dañan la capa de ozono, pero tampoco hay señales de la actividad volcánica global que se hubiera requerido para hacer este tipo de daño.

Esta imagen es de un papel diferente, pero muestra las vainas de semillas en cuestión. A es el porcentaje de defectos que aumenta al alza y B muestra un aumento de la pigmentación a medida que aumentan las malformaciones. D y E son los ejemplos correctos de cómo deberían verse las vainas de semillas. Los demás se dañan de diversas formas.

Sin embargo, una supernova, o múltiples supernovas, que se disparen a una distancia de ~ 65 años luz, funcionaría. Una supernova apuntada hacia nosotros desde esa distancia podría bañar al planeta en rayos cósmicos que destruyen el ozono durante 100.000 años. Uno de los hallazgos significativos con respecto al evento de Hangenberg es que comenzó con una fase temprana de lutita negra y anoxia, seguida de una extinción simultánea en peces terrestres (peces que pasan parte de su ciclo de vida en tierra, también llamados peces anfibios) y terrestres. plantas.

La teoría principal actual de la extinción masiva del Devónico postula que el aumento de la erosión de las rocas provocó un evento de extinción mundial. Durante el Devónico, la altura máxima de las plantas pasó de 30 cm a 30 m (1,18 pies – 100 pies). Los sistemas de raíces evolucionaron proporcionalmente para soportar estos troncos. Si alguna vez has visto las raíces de un árbol viejo, has observado cómo pueden romperse y remodelar el suelo. La teoría principal actual de la extinción del Devónico es que cuando esta acción empezó Al ocurrir, por primera vez, lavó nutrientes en arroyos y ríos que promueven el crecimiento de algas y otras plantas. Cuando murieron estas enormes esteras de material orgánico en masa, su descomposición habría consumido la mayor parte o la totalidad del oxígeno del agua cercana.

Sin embargo, este no es necesariamente un escenario de una u otra. Imagínese que el crecimiento de los primeros sistemas de raíces expone nuevo material a la intemperie por primera vez y da como resultado un aumento de los niveles de nutrientes en lagos y arroyos. Esto hace hincapié en una serie de ecosistemas, pero no causa una extinción masiva en sí mismo. Sin embargo, una vez que los rayos cósmicos de la supernova impactan, la vida vegetal en la tierra comienza a morir incluso más rápido que antes, posiblemente en un pulso rápido inicial seguido de una aceleración más lenta a medida que quedan cada vez menos especímenes sanos con cada generación que pasa.

Los autores señalan que si esta teoría es precisa, deberíamos poder encontrar evidencia de ella. Hay ciertos isótopos depositados por erupciones de supernovas que aún deberíamos poder encontrar en depósitos fósiles profundos, incluso después de tantos cientos de millones de años. La duración del evento de extinción del Devónico es parte de lo que lo hace interesante: hay relativamente pocos eventos que puedan producir de manera plausible este conjunto de resultados, y la opción de supernova parece ser una idea inexplorada.

Lo mejor de todo es que la presencia o ausencia de los isótopos relevantes debería ser una señal clara de si los eventos teorizados realmente sucedieron. Existe alguna evidencia de que un impacto de bólido podría haber sido responsable del comienzo del evento de extinción del Devónico tardío, y una supernova o supernovas en una sucesión bastante corta podrían haber explicado el daño ecológico al final del período de tiempo. Las posibilidades de localizar directamente los restos de tal evento son escasas. Las supernovas no siempre dejan un remanente visible, y después de casi 360 millones de años, incluso un remanente de supernova que era visible inicialmente podría haberse enfriado por debajo de la capacidad de nuestros instrumentos para detectarlo, asumiendo que incluso supiéramos dónde buscar.

Imagen destacada de la NASA, en el dominio publico

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