CIENCIA

La estrella supergigante Betelgeuse podría estar mucho más cerca de lo que pensábamos

Probablemente conozcas a Betelgeuse como esa estrella con un nombre extraño, pero es de particular interés para los astrónomos en este momento. Es una supergigante roja en Orión miles de veces más brillante que el sol y está muriendo. Los astrónomos esperan que Betelgeuse se convierta en supernova en los próximos 100.000 años, y resulta que esta estrella podría estar mucho más cerca de la Tierra de lo que pensábamos. No empieces a construir un búnker a prueba de supernovas todavía; puede que esté más cerca, pero aún no es peligroso.

Betelgeuse apareció en los titulares recientemente con la especulación de que podría estar a punto de explotar (es la estrella roja a la izquierda en la imagen de arriba). Esto se basó en algunos cambios muy extraños en el brillo de la estrella. Dado que no sabemos exactamente cómo se ve una estrella como Betelgeuse inmediatamente antes de morir, esta no era una hipótesis irrazonable. Sin embargo, los astrónomos ahora creen que es mucho más probable que la estrella simplemente libere una nube de gas que oscureció parcialmente nuestra vista. Y eso tiene sentido: las estrellas supergigantes son tan calientes y enérgicas que arrojan enormes cantidades de materia en su viento solar.

Este evento recordó a los astrónomos que todavía hay mucho que aprender sobre Betelgeuse antes de que explote. En lugar de esperar otros 99.000 años más o menos, un equipo de la Universidad Nacional de Australia (ANU) echó un vistazo a los datos que tenemos sobre Betelgeuse para conocer mejor su tamaño, masa, edad y distancia de la Tierra. La mayor parte de lo que encontraron coincide con estimaciones anteriores, con la notable excepción del tamaño.

Esta imagen de comparación muestra la estrella Betelgeuse antes y después de su atenuación sin precedentes.

En el pasado, los astrónomos creían que Betelgeuse tenía poco menos de mil millones de millas (1,5 mil millones de kilómetros) de diámetro. Sin embargo, utilizando datos de la misión Coriolis del Departamento de Defensa, el equipo afirma que está más cerca de mil millones de kilómetros. Eso sigue siendo enorme; de hecho, Betelgeuse es tan grande que los astrónomos pueden ver el disco de la estrella en lugar de un simple punto de luz. El tamaño de ese disco es función de su tamaño y distancia, y la nueva estimación de tamaño significa que también debería estar más cerca para tener en cuenta su increíble brillo. De hecho, es la décima estrella más brillante del cielo.

El equipo estima que si la nueva lectura es correcta, Betelgeuse está un 25 por ciento más cerca de lo que pensamos. Afortunadamente, todavía son unos 530 años luz, lo que está demasiado lejos para freír la Tierra cuando finalmente explote. El estudio también sugiere que la explosión aún está muy lejos. Si los nuevos cálculos son correctos, el modelo predice que Betelgeuse todavía se encuentra en su etapa de fusión de carbono. Esa etapa dura unos 100.000 años antes de que la estrella se mueva hacia elementos más pesados. Entonces, tenemos tiempo y distancia, lo cual es bueno. Por supuesto, tendremos que esperar a que otros equipos verifiquen estos hallazgos antes de que la posición de Betelgeuse en el cosmos se actualice oficialmente.

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