CIENCIA

La ‘anomalía’ de la gravedad en el polo sur de la Luna podría ser enterrada en un asteroide metálico

Los científicos que estudian la luna han hecho un descubrimiento inesperado. Si bien tenemos buenos datos sobre la topografía de la superficie, todavía hay mucho que no sabemos sobre lo que se encuentra debajo de los cráteres escarpados y las dunas. Un gran cráter en la región polar sur parece contener un gran depósito de material denso, posiblemente los restos de un antiguo asteroide metálico.

La región, conocida como la cuenca del Polo Sur-Aitken, es uno de los cráteres de impacto más grandes conocidos que mide alrededor de 1600 millas (2500 kilómetros) de diámetro. Si bien se han producido impactos más grandes (incluidos algunos en la Tierra), el entorno invariable de la luna es mucho mejor para preservar la evidencia de los impactos. Esta distinción hace que la cuenca del Polo Sur-Aitken sea objeto de frecuentes investigaciones. El módulo de aterrizaje chino Chang’e 4 aterrizó en la cuenca, específicamente dentro de un cráter más pequeño llamado Von Kármán.

Investigadores de la Universidad de Baylor en Texas utilizaron datos de las misiones Gravity Recovery and Interior Laboratory (GRAIL) y Lunar Reconnaissance Orbiter (LRO) de la NASA para desarrollar esta nueva hipótesis sobre los orígenes de la cuenca. La nave espacial gemela GRAIL cartografió la gravedad de la luna en 2011 y 2012. Mientras tanto, el LRO ha estado cartografiando la superficie lunar durante una década. Los dos conjuntos de datos parecen mostrar un desajuste, según el nuevo estudio. Donde se esperaría que la gravedad cayera ligeramente sobre el cráter, en realidad aumenta.

La principal explicación de la anomalía gravitacional, según los investigadores, es que el objeto responsable del cráter todavía está prácticamente intacto debajo de la superficie. Entonces, hace unos 4 mil millones de años, un asteroide principalmente metálico golpeó la luna y permanece incrustado en el manto hasta el día de hoy. Otra posible explicación es que la región es naturalmente rica en óxidos que se formaron cuando la luna se enfrió en el pasado distante. Sin embargo, la superposición del cráter y el aumento de la gravedad parece demasiado conveniente.

La vista de la cuenca del Polo Sur-Aitken desde Chang’e 4.

Si hay un objeto metálico grande enterrado bajo la cuenca del Polo Sur-Aitken, podría decirnos algo sobre el interior de la luna. Después de 4 mil millones de años, los restos de hierro-níquel del asteroide se habrían dispersado por todo el manto si la luna estuviera geológicamente activa durante un período de tiempo significativo.

Se necesitarán investigaciones y misiones adicionales para confirmar la presencia de depósitos de asteroides debajo de la cuenca del Polo Sur-Aitken. Sin embargo, no es muy probable obtener una muestra. Los datos de GRAIL sugieren que el núcleo del asteroide está a unas 186 millas (300 km) por debajo de la superficie.

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