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La administración de Biden se compromete a abordar la escasez de semiconductores

El jueves temprano, un grupo de diseñadores y fabricantes de chips estadounidenses envió una carta a la Casa Blanca, pidiendo que el gobierno incluyera “fondos sustanciales para incentivos para la fabricación de semiconductores” como parte del plan general de recuperación económica del COVID-19. La Administración de Biden ahora se ha comprometido a tomar medidas para ayudar a remediar la situación al “identificar puntos de estrangulamiento en las cadenas de suministro”. El presidente Biden firmará una orden ejecutiva que dirigirá una revisión de todo el gobierno de las cadenas de suministro de productos críticos.

Tanto la solicitud como la respuesta de la Administración Biden son mayormente grandilocuente. No hay forma práctica de que cualquier acción tomada por la Administración Biden tenga un impacto a corto plazo en los suministros de silicio. El aumento de la capacidad de la fundición lleva de meses a años, no de semanas. TSMC ya ha declarado que si bien asignará más espacio para la producción automotriz, le quitará ese espacio a otros clientes. Las fundiciones de vanguardia están enviando todas las obleas que pueden.

Según los 21 directores ejecutivos que firmaron la carta, incluidos los que representan a Intel, AMD, Micron y Qualcomm, la razón por la que Estados Unidos no ha retenido una participación más grande del mercado mundial de fabricación de chips es porque “los gobiernos de nuestros competidores globales ofrecen importantes incentivos y subsidios para atraer nuevas instalaciones de fabricación de semiconductores, mientras que Estados Unidos no lo hace “. Esta es la supuesta explicación de por qué Estados Unidos fabricó el 37 por ciento de los semiconductores del mundo en 1990, pero solo el 12 por ciento en la actualidad.

Esto es una tontería ridícula. Samsung, literalmente, acaba de proponer la construcción de una fundición en Austin. A cambio de este gran acto de benevolencia corporativa, quiere que el condado entregue una reducción de impuestos del 100 por ciento durante 20 años. Quiere que la ciudad de Austin proporcione una reducción del 50 por ciento durante el mismo período de tiempo, por un valor total de más de $ 800 millones de dólares. No contento con eso, Samsung también quiere ser eximido de los $ 252 millones estimados que pagaría en impuestos escolares durante el mismo período. Si tiene éxito, el estado de Texas será responsable de compensar el déficit del distrito escolar, dejando literalmente a los contribuyentes en el apuro.

Los Estados Unidos federal El gobierno no puede, por regla general, proporcionar enormes paquetes de incentivos. Eso no cambia el hecho de que Samsung se siente perfectamente bien pidiendo más de mil millones de dólares en desgravaciones fiscales en un momento en que obtuvo más de $ 34 mil millones en ganancias el año anterior. Intel también estableció récords de ingresos el año pasado. Puede ser cierto que otros países brinden un apoyo agresivo para la fabricación de silicio a nivel federal, pero los fabricantes de silicio claramente no tienen reparos en exigir un tratamiento especial.

Hay absolutamente cosas que la Administración Biden podría hacer para alentar una mayor fabricación de semiconductores en los Estados Unidos, pero vincular de manera simplista la caída en la participación del mercado de semiconductores de EE. UU. Con la presencia o ausencia de subsidios gubernamentales no es persuasivo. Esta tabla de fundiciones de vanguardia a lo largo del tiempo es útil:

Imagen de EnerTuition

En 90 nm, cuando el costo de avanzar a un nuevo nodo era mucho menor y los diseños de chips costaban una fracción de lo que cuestan hoy, había muchas más empresas a la vanguardia, y la mayoría de ellas. no eran en los EE.UU. De las 18 empresas enumeradas en la columna de 90 nm, solo Freescale, Texas Instruments, IBM, AMD (GlobalFoundries) e Intel eran empresas estadounidenses. Solo cinco, de las 18 empresas, y eso fue hace casi veinte años.

La razón por la que Estados Unidos representa solo el 12 por ciento de la fabricación de chips en la actualidad se debe en parte a que la primera y más exitosa fundición pura se fundó en Taiwán. Cuando los diseñadores de chips móviles como Qualcomm necesitaban a alguien para fabricar sus chips, recurrieron a empresas como TSMC y Samsung. La posterior explosión de SoC móviles y ahora de inteligencia artificial y procesadores de borde ha favorecido a los países donde se establecieron fundiciones masivas. Intel intentó adoptar el modelo de fundición y reunir su propio grupo de clientes, pero el esfuerzo no tuvo éxito y es posible que la empresa lo haya abandonado silenciosamente.

La razón por la que ves que las empresas abandonan la vanguardia con cada generación es doble. Primero, el costo de las nuevas actualizaciones de fundición y diseños de chips aumenta cada generación. No todos los tipos de transistores se benefician de los nuevos nodos y no todos los chips se venden en volúmenes lo suficientemente altos como para justificar las transiciones de nodos. Muchas empresas son como GlobalFoundries: fuera de la vanguardia y obteniendo una ganancia considerable.

La segunda razón es que el número de clientes disponibles en cualquier nodo dado históricamente se ha reducido de un nodo al siguiente. Es posible que esto haya cambiado recientemente, dada la repentina afluencia de gastos de muchas empresas de inteligencia artificial respaldadas con dólares de capital de riesgo, pero durante la mayor parte de las últimas dos décadas, cada vez menos empresas han saltado a la vanguardia con cada generación. Con menos clientes disponibles, costos más altos, costos de diseño más altos y ganancias menores de cada generación que pasa, hemos visto oleadas repetidas de consolidación en la industria de la fundición. Cuando GlobalFoundries anunció que dejaría la vanguardia hace unos años, no culpó a la falta de subsidios. Culpó a la falta de clientes y la incapacidad de hacer que las matemáticas funcionen cuando AMD era su único cliente público de 7nm de renombre.

Si la Administración de Biden puede encontrar cuellos de botella en la cadena de suministro que puede abordar, como aumentar el suministro de materias primas utilizadas para fabricar componentes, sería útil, pero la posibilidad de una mejora a corto plazo de la situación probablemente sea nula. La construcción de nuevas fábricas lleva tiempo. Poner nueva capacidad en línea lleva tiempo. No hay soluciones rápidas en la fabricación de semiconductores, por mucho que la industria automotriz le grite al Congreso.

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