CIENCIA

InSight Lander muestra que los terremotos son más numerosos de lo esperado

El módulo de aterrizaje InSight de la NASA ha estado en Marte durante más de un año y poco a poco está revelando nuevas facetas de la historia del planeta rojo. Solíamos pensar en Marte como un mundo muerto, pero misiones como InSight han demostrado cada vez más que queda un poco de vida en Marte. En una serie de artículos recientemente publicados, los científicos de la NASA informan que InSight ha detectado más de 450 marsquakes en el último año. Eso es más de lo que esperaban detectar, pero la magnitud es más bajo de lo que el equipo esperaba.

InSight es un módulo de aterrizaje estacionario que aterrizó en la región Elysium Planitia de Marte en noviembre de 2018. Esta misión es parte del Programa Discovery de la NASA para lanzar misiones de exploración del sistema solar a un costo menor que las misiones insignia como Curiosity y OSIRIS-REx. InSight se convirtió en la primera sonda en tomar medidas sísmicas en otro planeta, y el costo total fue de solo $ 830 millones. En comparación, Curiosity ha costado alrededor de $ 2.5 mil millones hasta ahora.

InSight tiene varios instrumentos, incluido el Paquete de propiedades físicas y de calor (HP3) que sigue saliendo del suelo. Los nuevos estudios se enfocan en datos del Experimento Sísmico para Estructura Interior (SEIS) que registra y mide marsquakes. La NASA se esforzó mucho para asegurarse de que el instrumento se desplegara correctamente; los científicos incluso crearon un modelo de la zona de aterrizaje aquí en la Tierra para realizar pruebas antes de la operación real. La NASA colocó el paquete SEIS en forma de cúpula en la superficie aproximadamente un mes después del aterrizaje, e InSight registró los primeros marsquakes en abril siguiente.

Los científicos de la misión están complacidos de ver que los marsquakes son tan comunes en el planeta rojo, pero están consternados de que la magnitud sea tan baja. El terremoto más poderoso solo registró un 4.0. El equipo esperaba que un poderoso terremoto permitiera a InSight obtener lecturas más profundas del manto del planeta y posiblemente incluso del núcleo. Eso podría ayudarnos a comprender mejor los planetas rocosos distintos de la Tierra, que obviamente es el único planeta de este tipo que hemos podido estudiar en detalle.

Desafortunadamente, es posible que nunca detectemos el tipo de actividad sísmica que el equipo esperaba ver. Los terremotos son fundamentalmente diferentes a los terremotos, que son producto de la actividad de las placas tectónicas de la Tierra. Marte no tiene placas tectónicas: los científicos planetarios creen que los terremotos son producto de regiones volcánicamente activas de la corteza que se enfrían con el tiempo.

InSight está diseñado para funcionar durante unos dos años más. Como ocurre con la mayoría de las misiones en el espacio profundo, su ejecución podría extenderse indefinidamente mientras continúe funcionando.

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