CIENCIA

Ingenuity Mars Helicopter Aces cuarto vuelo, obtiene extensión de misión

La NASA informó la semana pasada que su helicóptero Ingenuity Mars no pudo despegar para su cuarto vuelo, pero lo logró el viernes temprano. Ahora, la NASA ha confirmado que agregará un nuevo componente a la misión de Ingenuity a Marte: es ya no es solo una demostración de tecnología, y obtendrá tiempo de vuelo adicional en el planeta rojo como una “demostración de operaciones”.

El ingenio viajó a Marte unido al vientre del rover Perseverance, que es el explorador robótico principal para esta misión. El ingenio se agregó como una demostración de tecnología como se mencionó anteriormente, y el equipo no espera que sobreviva a su primer invierno en Marte. Es por eso que hemos escuchado tanto sobre el histórico helicóptero Mars: el equipo quiere realizar tantos vuelos como sea posible antes de que el dron deje de funcionar.

El cuarto vuelo salió exactamente según lo planeado: el ingenio permaneció en el aire durante 117 segundos y cubrió 266 metros. La NASA ahora dice que Ingenuity está funcionando tan bien que lo está cambiando a una misión de “demostración de operaciones”, y Perseverance ajustará el inicio de su misión para continuar apoyando al helicóptero, que rápidamente se ha convertido en la estrella del espectáculo. Inicialmente estaba programado para un mes de operaciones de vuelo antes de que Perseverance siguiera adelante, pero ahora podría continuar volando hasta fines del verano.

Ingenuity fue diseñado con hardware estándar, como un procesador de teléfono inteligente Snapdragon 801, por lo que no tiene equipos de comunicación voluminosos para llegar a la Tierra. En cambio, transmite datos a Perseverance a través del estándar de comunicación inalámbrica Zigbee. Entonces, la perseverancia tiene que permanecer cerca, lo que significa que no ha podido comenzar sus operaciones científicas primarias. Afortunadamente, el equipo ha descubierto que la región alrededor de Wright Brothers Field es más interesante de lo esperado. Entonces, Perseverance se moverá por ahí y hará algo de ciencia mientras apoya al Ingenio por un poco más de tiempo.

El rover Perseverance se dirige hacia el sur, apuntando a depósitos cerca de Wright Brothers Field que podrían ser de importancia científica. El ingenio tiene un vuelo más en la fase de demostración de tecnología, y el sexto vuelo en aproximadamente dos semanas marcará el comienzo de la prueba de operaciones. Esta fase consistirá en vuelos de ida más largos en los que el helicóptero aterriza cerca del siguiente lugar de estacionamiento del rover. En el camino, continuará recopilando más datos de vuelo para informar el diseño de futuros exploradores voladores y hacer un mayor uso de sus sistemas de observación y aterrizaje de superficie.

Estos vuelos supondrán un riesgo mucho mayor, pero el helicóptero no tiene mucho tiempo de vida de todos modos. La NASA evaluará los resultados de la demostración de operaciones después de 30 soles (días marcianos), y las operaciones de vuelo de Ingenuity deben realizarse a más tardar en agosto.

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