CIENCIA

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Marte permaneció allí durante eones, una esfera polvorienta sin signos externos de vida. Ahora, el planeta está poblado enteramente por robots. Hay pocos, pero la población está aumentando y uno de ellos puede volar. El helicóptero Ingenuity de la NASA sigue avanzando con fuerza, siguiendo hacia el sur junto con el rover Perseverance. La agencia ha informado que Ingenuity acaba de completar su octavo vueloy los problemas de vuelos anteriores no se han repetido.

El último vuelo tuvo lugar el lunes (21 de junio). El helicóptero despegó de la superficie marciana, volando 525 pies (160 metros) en total, terminando a 440 pies (133,5 metros) del rover Perseverance. El ingenio debe mantenerse al día con el rover, que se dirige a hacer ciencia porque se comunica a través del protocolo inalámbrico Zigbee: es la perseverancia la que se comunica con la Tierra.

Este fue el segundo vuelo de Ingenuity en junio, con la séptima salida del dron el 8 de junio. Eso fue importante porque el vuelo anterior (número seis) presentó un error de computadora que hizo que el robot se balanceara peligrosamente en el aire. La NASA hizo algunos ajustes en sus protocolos y el problema no ha vuelto a aparecer. Aunque podría, la NASA decidió no impulsar una solución de software arriesgada y, en cambio, confiará en los generosos márgenes de error del robot para mantenerlo en alto si vuelve a ocurrir.

No se puede culpar a la NASA por no querer estropear algo bueno. Inicialmente, el ingenio solo estaba programado para realizar algunos vuelos en el transcurso de un mes. Entonces, se suponía que la perseverancia se dirigiría a hacer ciencia y dejaría el ingenio en el polvo. Sin embargo, el desempeño del helicóptero fue tan impresionante que la NASA optó por extender su misión. Es por eso que el dron sigue el rastro del rover a medida que avanza hacia algunas formaciones geológicas interesantes.

La perseverancia desplegó el ingenio a principios de este año.

El ingenio representa una nueva forma de explorar Marte, y no solo porque vuela. La NASA solo pudo fabricar un dron pequeño y ligero que puede volar en Marte mediante el uso de hardware estándar, la mayoría del cual no está preparado para vuelos espaciales. De hecho, Ingenuity se ejecuta en el Snapdragon 801, un chip de teléfono inteligente que se encuentra en teléfonos notables como el OnePlus One. El hecho de que todavía esté en pleno funcionamiento es impresionante, pero la NASA no espera que el hardware sobreviva al próximo invierno marciano. La NASA aún no ha programado el noveno vuelo del helicóptero, pero debería poder hacer algunos más antes de que la demostración de tecnología anterior tenga que estar en tierra.

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