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Informe: el estado alemán de Baviera puede asociarse con Intel para construir una fábrica de chips

La UE e Intel se han estado mirando desde hace unos meses. Intel está interesado en expandir sus operaciones de fundición y establecerse como un competidor para TSMC y Samsung Foundry. La Unión Europea, por su parte, se ha visto frustrada por el impacto de la escasez de semiconductores en el negocio de la automoción.

De acuerdo a Reuters, el estado alemán de Baviera está en conversaciones con Intel para construir potencialmente una fábrica de vanguardia. Según los informes, la fábrica se construiría en una base aérea en desuso en Penzing-Landsberg. Esto parece ser una referencia a la base aérea Landsberg-Lech, que originalmente fue una de las primeras cuatro bases aéreas construidas en Alemania.

Imagen de la Administración de Topografía de Baviera, CC BY-SA 3.0 DE

La base aérea se cerró en 2018, por lo que no es como si el sitio hubiera estado en barbecho durante décadas. “Apoyo firmemente esto”, dijo el ministro de Economía, Hubert Aiwanger (BMW tiene su sede en Baviera). “La posible ubicación de un gran fabricante internacional de semiconductores en Baviera es una oportunidad excepcional”.

No está claro qué tan cierto es esto. Las necesidades de los fabricantes de automóviles se presentan como el ímpetu detrás de este proyecto de ley, pero los fabricantes de automóviles utilizan muy poco el silicio de 7 nm. Es posible que Tesla esté comprando algunos chips semi personalizados de alta gama de AMD para construir la consola de juegos dentro del Tesla Model S Plaid, pero la mayoría de las compañías de automóviles usan chips heredados construidos en nodos de proceso más antiguos. Algunos componentes todavía se construyen en 90 nm o más, pero incluso los chips más nuevos a menudo usan silicio de 28 nm. 28 nm fue el último nodo plano importante antes de que los costos comenzaran a aumentar drásticamente. Después de 28 nm, los diseños de chips de alto rendimiento se trasladaron a FinFET. Algo de silicio de bajo consumo se trasladó a GlobalFoundries 22FDX, pero muchos chips todavía se construyen en nodos y equipos más antiguos.

La mayor parte de la conversación en torno a la idea de una asociación entre Intel y Europa ha girado en torno a la idea de una instalación de vanguardia, pero Reuters en realidad no usa esa frase. EENewsEurope hace, pero no dicen si lo confirmaron de forma independiente. La única fabricación de la que habla Reuters es la fabricación de automóviles, y los fabricantes de automóviles dependen principalmente del silicio más antiguo.

La gran pregunta para una fundición europea es si hay suficiente demanda de procesos de vanguardia en Europa para justificar el gasto. En teoría, Intel podría construir una instalación especializada en nodos y procesos de fundición más antiguos. Hay un precedente para esto. Los fabricantes de herramientas de fundición comenzaron a construir nuevas herramientas de obleas de 200 mm en los últimos años después de una larga pausa. Cuando AMD se escindió de GlobalFoundries, la nueva compañía agregó nodos de fabricación más antiguos que no había admitido anteriormente para abordar las necesidades de los clientes a los que quería cortejar.

Se puede ver cierta lógica en ambos enfoques. Por un lado, la construcción de nuevas instalaciones para clientes de vanguardia le da a Intel la oportunidad de comercializar / competir en su destreza de fabricación. Esto ha sido históricamente una fortaleza para la empresa y sus problemas anteriores a 10 nm apenas han borrado décadas de cultura que vinieron antes. Si Intel quiere cortejar agresivamente a los clientes de vanguardia, no va a construir una fundición dedicada a construir hardware arcaico.

Por otro lado, hay cierta lógica en patinar hasta donde está el disco. En este momento, los fabricantes que más necesitan ayuda son las empresas que compran chips más antiguos construidos en nodos que Intel retiró hace años o décadas. Estas piezas no tienen grandes márgenes y no son noticia de primera plana, pero hay algo que decir para establecer una reputación de entregar componentes bien construidos a un precio razonable, especialmente cuando se intenta ingresar a un nuevo mercado. Cuando Intel decidió volver a entrar en el negocio de las GPU, la empresa se centró inicialmente en hardware de gama baja y relativamente económico. El equipo de alta gama destinado a competir con Nvidia y AMD llegará más tarde.

EENewsEurope no está necesariamente equivocado al suponer que Intel construiría una fábrica de vanguardia en Baviera, porque ese es el tipo de instalación que Intel es históricamente conocida por construir y su modelo de negocios enfatiza permanecer a la vanguardia. Pero son las circunstancias únicas de la pandemia las que han llevado la escasez a su estado actual, y la respuesta de Intel a esas circunstancias únicas podría incluir una instalación para construir los tipos de chips en los que las empresas confían hoy en día.

Imagen destacada: Intel Fab 42 en Arizona, la última instalación de la compañía. Cualquier fundición de vanguardia en Europa mejoraría la tecnología de litografía de 10 nm que Intel ya ha implementado en instalaciones como esta.

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