CIENCIA

Impacto de asteroide que mató a los dinosaurios Escenario del ‘peor de los casos’: científicos

Sabemos desde hace varias décadas que los dinosaurios probablemente fueron exterminados por el impacto de un meteorito, pero la investigación en curso continúa descubriendo nuevos matices en la situación general. Nuevos datos publicados en Comunicaciones de la naturaleza sugiere que el asesino de dinosaurios golpeó en un ángulo pronunciado y algo poco común, y que las consecuencias para la vida en la Tierra fueron significativas.

La mayoría de los informes y discusiones sobre Chicxulub asumen que el asteroide chocó en un ángulo de 90 grados. Si bien es una simplificación fácil, es probable que esto no sea cierto; solo uno de cada 15 impactos de meteoritos tiene una inclinación superior a 75 grados, y solo el 25 por ciento ocurre entre 60 grados y vertical, según el documento. Además, cuando un asteroide golpea a 90 grados, tres características distintivas: el centro de elevación del manto, el centro del anillo de pico y el centro del cráter, están todos uno encima del otro. Ese no es el caso en Chicxulub. En cambio, estas características están escalonadas fuera del centro, con el centro del anillo del pico y el centro de elevación del manto en lados opuestos del centro del cráter. Esta indica el ángulo de impacto fue algo distinto de 90 grados.

Imagen de Naturaleza

El centro del cráter es el centro del área excavada por el asteroide o cometa, el centro del anillo de pico es el centro del anillo interior de roca desplazada que se forma en este tipo de cráter complejo (como se muestra en el cráter Lowell a continuación) y el punto de la elevación máxima del manto es el lugar donde el manto se elevó más alto debajo de la corteza en respuesta al impacto. Después de un impacto como el impactador de Chicxulub, la Tierra habría sonado como una campana durante días, sismológicamente hablando.

Cráter Lowell, Marte, con anillo de pico visible. Imagen de la NASA vía Wikipedia

Los investigadores modelaron una variedad de ángulos y velocidades de impacto para determinar cuáles eran los criterios más probables para el impactador. Lo que encontraron sugiere fuertemente que el asteroide o cometa se acercó en un ángulo de 60 grados, según los restos del cráter y cómo se distribuyeron los escombros. Las siguientes imágenes muestran la trayectoria de un impacto de 60 grados frente a un impacto de 30 grados.

Impacto de 60 grados. Imagen de Naturaleza.

Impacto de 30 grados. Imagen de Naturaleza.

En ángulos de impacto bajo, el centro de la elevación del manto y el centro del anillo de pico simulado se desplazan hacia abajo. Cuando el impacto ocurre en un ángulo alto, el levantamiento del manto compensa el rango, mientras que el anillo de impacto pico compensa el rango hacia abajo. El grado de compensación depende del ángulo de impacto, y 60 grados coincide con las compensaciones que vemos en Chicxulub.

El “peor escenario” entra en juego debido a lo que golpeó el asteroide. Las rocas debajo del sitio de impacto de Chicxulub eran ricas en hidrocarburos, azufre y CO2, en parte gracias a los enormes depósitos orgánicos que quedan de los seres vivos. El impacto de 60 grados, según los investigadores, liberó de 2 a 3 veces más azufre y CO2 de lo que tendría un impacto de 90 grados, y 10 veces más que un impacto muy superficial (15 grados).

En resumen, podemos existir hoy porque los dinosaurios no solo fueron golpeados por un asteroide, sino que fueron golpeados por un asteroide de la peor manera posible. Si el asteroide hubiera llegado momentos después, o en un ángulo ligeramente diferente, los últimos 66 millones de años de historia en el planeta Tierra podrían haber seguido un camino muy diferente.

Crédito de la imagen destacada: NASA

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