CIENCIA

Hubble encuentra un exoplaneta que podría reflejar el planeta nueve

El telescopio espacial Hubble ha sido espiando un exoplaneta muy inusual a unos 336 años luz de distancia. El planeta, conocido como HD 106906 b, tiene 11 veces la masa de Júpiter y orbita las estrellas binarias a una distancia de casi 68 mil millones de millas, 730 veces mayor que la distancia entre la Tierra y el sol. Los astrónomos creen que este mundo gélido podría servir como un proxy para ayudarnos a comprender el hipotético Planeta Nueve en nuestro propio sistema solar.

Los astrónomos descubrieron por primera vez HD 106906 b en 2013 utilizando los Telescopios de Magallanes en el Observatorio Las Campanas, pero el equipo no sabía nada sobre la órbita del planeta. El envejecido telescopio Hubble pudo ayudar allí, espiando al exoplaneta durante el curso de observaciones regulares durante años. El equipo utilizó datos archivados del Hubble para calcular el movimiento de HD 106906 b, y se sorprendieron al ver una órbita tan extrema. De hecho, parece mucho como esperaríamos que se viera el Planeta Nueve, orbitando lejos del disco de escombros, que es el equivalente al Cinturón de Kuiper en nuestro sistema solar.

Quiero enfatizar, estamos hablando de un hipotético noveno planeta aquí: hay datos que apuntan a la posibilidad de un planeta grande en nuestro sistema solar exterior, pero está lejos de ser una cosa segura. La mejor evidencia del Planeta Nueve es la inusual agrupación de objetos transneptunianos en el sistema solar exterior. Los científicos creen que la gravedad del Planeta Nueve podría conducir a las rocas espaciales a esas órbitas.

HD 106906 b orbita tan lejos de las estrellas binarias en el corazón de su sistema solar que el Hubble puede visualizarlo directamente (ver arriba). Esto permitió al equipo comprender su órbita, que tiene una duración de aproximadamente 15.000 años. La órbita del planeta también es inclinada y excéntrica, lo que significa que la órbita es alta en un extremo y mucho más baja y más cercana a las estrellas madre en el otro. Eso implica que se formó en otra parte del sistema solar y fue empujado a su órbita actual después de caer hacia las estrellas y ser arrojado a los confines exteriores. Una estrella que pasara o alguna otra fuerza gravitacional podría haber estabilizado HD 106906 b en el borde del sistema solar.

El sistema HD 106906 tiene solo unos 15 millones de años. Entonces, si la comparación del Planeta Nueve se mantiene, eso podría indicar que el mundo llegó a su ubicación actual muy temprano en la historia de nuestro sistema solar de 4.500 millones de años. Observaciones adicionales de HD 106906 b podrían ayudarnos a determinar cómo podríamos buscar también el Planeta Nueve. El telescopio espacial James Webb, retrasado durante mucho tiempo, debería lanzarse en menos de un año, ofreciendo una herramienta aún mejor para estudiar HD 106906 b. Incluso podría detectar exoplanetas más pequeños en el sistema HD 106906 que podrían ayudar a explicar los orígenes del extraño exoplaneta.

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