CIENCIA

Hubble detecta onda explosiva de supernova a 2.400 años luz de distancia

El telescopio espacial Hubble ha proporcionado unas vistas asombrosas del universo. Es fácil volverse complaciente después de ver tantas imágenes notables, pero el Hubble aún puede sorprendernos después de 30 años. En una observación reciente, el envejecido telescopio espacial capturó el borde en expansión de una onda expansiva de supernova. Sí, esa onda luminosa de arriba es real, aunque puede parecer algo de Star Trek.

Esta barrera de luz se encuentra a unos 2.400 años luz de la Tierra en la constelación de Cygnus y es parte de una estructura masiva llamada Cygnus Loop. La estructura completa cubre una porción del cielo 36 veces más grande que la luna llena, pero la mayor parte está fuera del espectro visible. Las partes visibles son las más famosas, por supuesto, conocidas como la Nebulosa del Velo.

El Cygnus Loop y la Nebulosa Veil son el resultado de una explosión masiva de supernova hace entre 10,000 y 20,000 años. La estrella que produjo la nube nunca ha sido identificada, pero probablemente era 20 veces más grande que el sol. Eso sugiere que ahora es un remanente de estrella de neutrones en algún lugar dentro o cerca del Cygnus Loop.

Incluso después de todos estos milenios, la onda de choque de la explosión todavía se expande a más de 200 millas por segundo (350 kilómetros por segundo). Por lo tanto, ha recorrido 60 años luz desde la supernova. Desde su posición ventajosa en órbita alrededor de la Tierra, el Telescopio Espacial Hubble puede enfocar la onda de choque. La materia y la energía expulsadas de la estrella condenada interactúan con el material interestelar de baja densidad, provocando los bucles brillantes que se ven en la imagen.

La nebulosa Cygnus Loop completa como se ve en ultravioleta.

El Hubble comenzó a funcionar en 1990 y el trabajo en su espejo primario comenzó allá por 1979. Aquí estamos en 2020, y este instrumento puede capturar una imagen increíble de una onda de choque de supernova a 2.400 años luz de distancia. Es aún más impresionante cuando recuerdas que el espejo primario del Hubble tiene un defecto de aberración esférica sustancial: la NASA tuvo que instalar “anteojos” dentro del Hubble para corregirlo. El telescopio tiene claramente una muy buena prescripción.

Aún así, el perspicaz Hubble se acerca al final de su vida. Su misión de servicio final fue en 2009 antes del final del programa del Transbordador Espacial. La tripulación de esa misión (STS-125) instaló nuevos giroscopios para estabilizar el satélite, pero varios de ellos ahora han fallado. Los científicos esperan que el Hubble se mantenga unido hasta que su sucesor, el telescopio espacial James Webb, comience a funcionar. Después de numerosos retrasos, el lanzamiento del telescopio Webb está programado para fines de 2021.

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