CIENCIA

Hay 1.004 estrellas cercanas donde un astrónomo extraterrestre podría detectar vida en la Tierra

Estamos en las primeras etapas de la exploración del universo y nuestros esfuerzos han descubierto miles de exoplanetas. Todavía no sabemos si alguno de ellos sostiene la vida, pero quizás algún día lo sepamos. Mientras tanto, la Tierra es el único planeta que sabemos con certeza que alberga vida. Investigadores de la Universidad de Cornell y la Universidad de Lehigh dieron la vuelta a esta pregunta. Sabemos que la Tierra tiene vida, pero ¿alguien más? El nuevo estudio dice que, sí, hay 1.004 estrellas cercanas donde un extraterrestre que mira la Tierra podría saber que estamos aquí.

Hay más de 4.000 exoplanetas conocidos en la actualidad, y la mayoría de ellos fueron identificados con el Telescopio Espacial Kepler. No podemos simplemente apuntar con cualquier telescopio viejo a una estrella y decir: “Sí, hay un planeta allí”. Las estrellas son mucho más brillantes en comparación que no podemos distinguir mundos individuales. La forma más común de detectar exoplanetas, y el método que usó Kepler, es observar el tránsito del planeta frente a la estrella. Cuando escuchas sobre un nuevo descubrimiento de exoplanetas, generalmente así es como lo encontraron los astrónomos.

Aquí está el truco: solo podemos ver los tránsitos si el plano de un sistema solar alienígena está alineado con el nuestro. De lo contrario, el planeta no pasa frente a la estrella desde nuestra perspectiva. Los profesores Lisa Kaltenegger y Joshua Pepper miraron esto desde el otro lado: ¿qué sistemas solares podrían hacer una observación de tránsito de la Tierra y detectar moléculas asociadas con la vida en nuestra atmósfera?

Utilizando el catálogo de estrellas Transiting Exoplanet Survey Satellite (TESS) de la NASA, la pareja miró a 300 años luz en todas direcciones para encontrar sistemas solares candidatos, descartando restos estelares como las enanas blancas que no pueden (hasta donde sabemos) albergar vida extraterrestre. Hay una gran cantidad de estrellas de la secuencia principal en esta región del espacio, pero solo una fracción de ellas podría ver a la Tierra pasando frente al Sol desde donde están.

El recuento final, según Pepper y Kaltenegger, es 1.004. De ellos, 508 tienen ángulos que les darían al menos 10 horas de datos de observación cada vez que la Tierra transitara por el sol. Sin embargo, el 5 por ciento del total son estrellas demasiado jóvenes para haber desarrollado planetas o vida. El resto, sin embargo, podría hipotéticamente tener planetas habitables, y dos de ellos han conocido exoplanetas.

En cada uno de esos sistemas solares, seres como nosotros con un conocimiento de los tránsitos planetarios podrían estar viendo a la Tierra oscurecer el sol cada año. Podrían estimar el tamaño de la Tierra y la distancia al sol, y eso indicaría la posibilidad de agua líquida en la superficie. Si son un poco más avanzados que nosotros, es posible que ya tengan el equivalente al telescopio espacial James Webb, que la NASA espera lanzar en los próximos años después de numerosos retrasos. Un instrumento como ese podría detectar la presencia de vapor de agua, metano, fosfina y otros compuestos que sugieran vida. Tal vez un astrónomo alienígena esté, en este momento, teniendo un momento eureka al darse cuenta de que alguien los está mirando desde la Tierra. Deberías saludar para ser educado por si acaso.

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