CIENCIA

Fragmento de meteorito apunta a un planeta enano perdido en el sistema solar temprano

Cada asteroide que cae a la Tierra es una ventana potencial a los orígenes del sistema solar, pero los científicos se han topado con algo bastante extraño al estudiar un fragmento del asteroide Almahata Sitta. Contiene evidencia de un objeto enorme, previamente desconocido en nuestro sistema solar, quizás un planeta enano destruido hace mucho tiempo.

La colección de asteroides Almahata Sitta consta de unos 600 fragmentos, todos los cuales llovieron sobre Sudán en 2008 cuando explotó la roca espacial conocida como 2008 TC3. Este fue el primer impacto de un asteroide predicho correctamente por los científicos, lo que dio a los equipos en tierra la oportunidad de lanzarse y recolectar una gran cantidad de material del objeto de 4 metros (13 pies).

La geóloga planetaria Vicky Hamilton dirigió un nuevo análisis del material de Almahata Sitta en el Southwest Research Institute. El equipo de Hamilton recibió una muestra de 50 miligramos del asteroide (AhS 202) para realizar pruebas. Montaron y pulieron el diminuto fragmento y utilizaron un microscopio infrarrojo para examinar su composición. Dentro del AhS 202, el equipo encontró algo inesperado: un cristal hidratado extraordinario y raro conocido como anfíbol. Esto simplemente no debería haber sido parte del TC3 de 2008.

Estos cristales de silicato solo se forman a partir de una exposición prolongada a altas presiones y temperaturas, lo que nunca sucedería en una roca espacial como 2008 TC3 u otros meteoritos de condrita carbonosa de tamaño similar. Según el estudio, la única conclusión que se ajusta a lo que sabemos sobre los anfíboles es que 2008 TC3 fue una vez parte de un objeto mucho más grande. Los investigadores estiman que el cuerpo original era tan grande como el planeta enano Ceres, que mide 939 kilómetros (583 millas) de diámetro.

Micrografía que muestra cristales de anfíbol, en naranja.

Obviamente, no hemos perdido la pista de ninguna roca del tamaño de un planeta que se mueva alrededor del sistema solar interior. En teoría, es posible que todavía haya un asteroide del tamaño de Ceres sin descubrir en el sistema solar exterior que generó TC3 2008, pero esa es una posibilidad remota. Los investigadores creen que es más probable que el cuerpo original se haya desmoronado hace mucho tiempo. Y si eso sucedió una vez, podría haber sucedido en numerosas ocasiones.

El estudio concluye que los fragmentos de Almahata Sitta podrían dar un vistazo a una fase previamente desconocida en la formación de nuestro sistema solar. Este misterioso planeta enano existió el tiempo suficiente para dejar su huella geológica, y luego se hizo pedazos por alguna razón. Eso es algo que probablemente queremos entender mejor.

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