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Event Horizon Telescope captura detalles nunca antes vistos de chorros de agujeros negros

Hace dos años, los científicos que trabajaban con el Event Horizon Telescope (EHT) hicieron historia al publicar la primera foto de un agujero negro. La imagen confirmó muchas de nuestras ideas sobre estas estrellas masivas colapsadas, pero el equipo no se detuvo allí. La última publicación de datos se centra en un objetivo diferente, una galaxia activa conocida como Centaurus A. Probablemente hayas visto imágenes de Centaurus A en el pasado; es una de las galaxias más brillantes del cielo. Sin embargo, nunca lo habías visto así.

El Event Horizon Telescope no es un instrumento único. Está compuesto por radiotelescopios diseminados por todo el mundo. Al observar el mismo objeto con cada telescopio, los científicos pueden combinar los datos utilizando marcas de tiempo de reloj atómico y muchos ciclos de supercomputadoras. Se necesitan meses para ensamblar imágenes EHT, pero los resultados son asombrosos. Nunca podríamos haber visto el agujero negro en M87 con un solo telescopio, y tampoco hemos visto al Centaurus A con tanto detalle.

Centaurus A es notable porque tiene un núcleo galáctico activo. El agujero negro en el centro está ocupado devorando materia mientras lanza un chorro relativista al espacio profundo. Eso convierte a Centaurus A en las galaxias más cercanas que son brillantes en frecuencias de radio. Es la quinta galaxia más brillante del cielo en general, lo que la convierte en un objetivo común para los astrónomos aficionados.

La imagen de arriba es una de las muchas tomadas de Centaurus A en el pasado. Las imágenes de EHT no son tan llamativas visualmente hasta que comprenda qué son estas manchas. Como se ve a continuación, el EHT pudo acercarse al chorro de plasma que escapaba del núcleo galáctico. A pesar de estar a 10 millones de años luz de distancia, el equipo pudo examinar la estructura del jet con un detalle asombroso.

Estas imágenes del jet son 16 veces más nítidas que cualquier observación anterior. Los datos parecen mostrar que solo brilla el borde del arroyo. El equipo observa que solo los bordes de la corriente parecen brillar cuando se ven de cerca. Algunos análisis anteriores de otros chorros de agujeros negros han sugerido esta estructura en forma de tubo, pero ahora tenemos más confirmación. La razón no está clara, pero puede deberse a que los bordes interactúan con las nubes de gas estacionarias, lo que hace que se calienten y brillen.

Las observaciones más cercanas al agujero negro muestran que el tubo se estrecha en un cono, pero la base sigue siendo muy ancha. Eso podría significar que el disco de acreción del agujero negro es la fuente, pero algunos científicos creen que estos chorros deben estar utilizando la energía de rotación del agujero negro para explotar hacia afuera con tal fuerza. El EHT no ha respondido a todas las preguntas que tienen los científicos sobre los agujeros negros, pero podría apuntarnos en la dirección correcta.

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