CIENCIA

Es posible que hayamos encontrado fósiles de los últimos momentos de los dinosaurios en la Tierra

Los paleontólogos pueden haber encontrado lechos fósiles que preservan los últimos momentos de la existencia del dinosaurio como la especie dominante en la Tierra en un avance que podría transformar la paleontología, si se demuestra que es cierto.

El paleontólogo Robert DePalma ha estado investigando un sitio al que ha apodado Tanis durante varios años. Es parte de la Formación Hell Creek, rica en fósiles, en Montana, aunque la ubicación exacta se ha mantenido en secreto. Lo que hace que este sitio en particular sea único es la naturaleza de los fósiles que contiene y la velocidad con la que pueden haber sido depositados.

Cada vez que hablamos de escalas de tiempo geológicas, hay un margen de error comprendido. El registro fósil solo registra una fracción minúscula de todos los seres vivos que caminaron por la Tierra. Nunca encuentras un fósil que sea identificable como el primero o el último de una especie, porque nunca puedes hacer una afirmación sobre un momento ese precisa en el tiempo. Pero si DePalma y sus colegas autores tienen razón, hacer saber cuándo se colocó este lecho fósil en particular: dos horas después del impacto del meteorito en Chicxulub.

Lo que encontraron

El lecho fósil de Tanis es único por dos razones. En primer lugar, parece haber sido colocado con extrema rapidez. Los objetos dentro del campo están orientados verticalmente, fuertemente mezclados y orientados de una manera que sugiere un solo evento de depósito masivo con una carga mixta de material animal y vegetal. Tanis no estaba ni cerca del cráter de impacto Chicxulub real hace 66 millones de años, pero toda el área está salpicada de tectitas: objetos vidriosos en shock formados como escombros fundidos por el impacto de un meteorito disparado por el aire. Al calcular la velocidad a la que se habrían movido los escombros de Chicxulub, los científicos pudieron calcular qué tan rápido habrían llegado las tectitas.

Los investigadores analizaron los diversos tipos de escombros relacionados con meteoritos encontrados en Tanis y descubrieron que habrían llegado en múltiples ondas dependiendo de sus ángulos de eyección. Los escombros habrían caído a partir de 13 minutos después del impacto y continuaron durante aproximadamente dos horas. El hecho de que los impactos de la tectita se conserven en los mismos lechos fósiles y de los mismos períodos de tiempo es una forma en que los investigadores saben que los eventos ocurrieron virtualmente simultáneamente.

Imagen cortesía del profesor David Burnham, Universidad de Kansas

Los peces que habitaban las cálidas aguas del Western Interior Seaway, como se conocía una vez a esta zona de Montana, no habrían tenido tiempo de darse cuenta, debido a que fueron asesinados agresivamente. El impacto de Chicxulub puede haber provocado un terremoto global mil veces más fuerte que cualquier cosa que los humanos hayan experimentado, causando lo que se conoce como seiche, una onda estacionaria en un cuerpo de agua, en las aguas que cubrían el área de Tanis. El seiche podría haber producido olas de 35 pies, más que suficientes para inundar el área local. Muchos de los árboles que DePalma ha encontrado en el caótico lecho de fósiles mixtos han atrapado esférulas de restos de meteoritos en ámbar a lo largo de sus ramas. El vidrio de impacto conservado de esta manera se ha comparado con los depósitos recuperados del impacto de Chicxulub y se ha encontrado que es casi idéntico.

Tectitas-branquias-peces

Imagen cortesía del profesor David Burnham, Universidad de Kansas

Mientras tanto, los peces fósiles tienen microtectitas en su branquias. La imagen es difícil de sacudir. Minutos después del impacto del asteroide, el área baja habría sido sacudida por las olas, incluso cuando el cielo comenzó a llover fuego. A medida que el lunático mar se agitaba y se agitaba, los árboles se habrían caído al agua o estallado en llamas. Debajo del agua, los peces murieron asfixiados por la piedra, incapaces de respirar la avalancha de sedimentos. Todo el sitio es un revoltijo absurdo de criaturas, exactamente lo que podría esperar ver si la tierra se agitara, el cielo se cayera y de repente ocurriera una gran cantidad de mezclas ecológicas inesperadas. Aquí esta la Neoyorquino:

DePalma enumeró algunos de los otros descubrimientos que hizo en el sitio: varios nidos de hormigas inundados, con hormigas ahogadas todavía dentro y algunas cámaras llenas de microtectitas; una posible madriguera de avispas; otra madriguera de mamíferos, con múltiples túneles y galerías; dientes de tiburón; el fémur de una gran tortuga marina; al menos tres nuevas especies de peces; una hoja gigantesca de ginkgo y una planta que era pariente del plátano; más de una docena de nuevas especies de animales y plantas; y varios otros tipos de madrigueras.

Combinando el momento del evento en Tanis, el impacto conocido de Chicxulub y el estado del depósito real, DePalma y sus colegas investigadores, incluido el profesor David Burnham del Departamento de Geología de la Universidad de Kansas, han construido una línea de tiempo notable para el sitio. La preservación de las tectitas y sus impactos, combinados con las capas fósiles desordenadas, caóticas y rápidamente depositadas, indica que estos dos eventos ocurrieron al mismo tiempo. Y aunque otros paleontólogos e investigadores necesitarán confirmar esto, esperemos que el debate se prolongue durante años, significa que podemos haber encontrado un registro geológico preciso de lo que sucedió en el primer momento. horas el día en que terminó el Cretácico y comenzó el Paleógeno.

los Neoyorquino El artículo señala que DePalma puede tener la reputación de ser demasiado prometedor y no cumplir, pero también deja espacio para el hecho de que su descubrimiento puede ser tan estremecedor como él afirma. Un registro fósil fechado con precisión del evento de impacto real, incluso en una sola área, podría responder a numerosas preguntas sobre las condiciones en la Tierra después del impacto del asteroide. Si estos hallazgos se confirman, es un descubrimiento tan profundo como la identificación del cráter Chicxulub en primer lugar.

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