CIENCIA

El último rover de la NASA ahora se dirige a Marte

La NASA anunció el jueves un despegue exitoso para su último rover de Marte, Perseverance (también conocido como Mars 2020 Rover). Si todo va bien, el vehículo llegará al Planeta Rojo en febrero.

A primera vista, Perseverance parece una repetición de Curiosity. Las dos naves espaciales están construidas sobre una plataforma similar, pero Perseverance tiene ruedas más grandes y robustas con un diámetro mayor. Estos están destinados a evitar el daño que Curiosity ha sufrido durante su estancia en Marte. Perseverance también lleva MOXIE (Mars Oxygen ISRU Experiment), que intentará producir una pequeña cantidad de oxígeno utilizando la atmósfera existente en Marte.

La unidad MOXIE a bordo de Perseverance es un modelo a escala del 1 por ciento de una planta de producción de tamaño completo. Si el experimento tiene éxito, puede significar que los astronautas que viajan al planeta podrían usar la atmósfera de Marte para crear aire respirable y su propio suministro de propulsor para el viaje de regreso. Esto representaría un ahorro de peso sustancial: la mayor parte del peso de una nave espacial es combustible, y cualquier viaje a otro planeta debe llevar el combustible para el viaje de regreso o llegar al destino. Si MOXIE funciona, la NASA podría instalar una instalación automatizada para comenzar a crear oxígeno antes de que los astronautas lleguen a Marte, asegurando un suministro listo de aire disponible desde el momento en que aterrizan.

El rover Perseverance. Crédito: NASA

Perseverance también lleva Ingenuity, un pequeño helicóptero (1.8 kg / 4lb) destinado a demostrar la practicidad del vuelo en Marte. El ingenio no lleva ningún instrumento científico, pero está destinado a explorar posibles rutas para el rover y demostrar que el vuelo en Marte es algo que podemos lograr de forma remota en primer lugar. Perseverance también llevará muestras de trajes espaciales a Marte para determinar cómo resisten los rigores del medio ambiente. La energía se proporciona a través de un generador termoeléctrico de radioisótopos de múltiples misiones (MMRTG) que contiene suficiente plutonio para proporcionar ~ 110W de energía. El rover también lleva dos baterías de iones de litio para proporcionar energía adicional durante los picos de demanda.

Tanto Perseverance como Curiosity usan la misma CPU, un RAD750 construido por BAE. El RAD750 se basa en el PowerPC 750, que debutó en 1997 como la CPU dentro del iMac original. Una vez que Perseverance llegue a Marte, PowerPC dominará las implementaciones de CPU, con el 60 por ciento del mercado total de rovers de Marte y el 100 por ciento de los rovers de Marte funcionales. ¿Es esta la nave espacial equivalente a ser grande en Japón?

Cráter Jezero. Créditos de imagen: NASA / JPL-Caltech / MSSS / JHU-APL

Con toda seriedad, la razón por la que la NASA continúa enviando un hardware tan poco potente al espacio se debe al endurecimiento por radiación. Los procesos CMOS más nuevos tienden a ser más vulnerables que los antiguos, y para un rover en otro planeta, la confiabilidad es la principal preocupación. Podemos permitirnos el lujo de esperar a que Perserverance dedique un tiempo a procesar datos. No podemos permitirnos que sus CPU sean codificadas por los rayos cósmicos entrantes. La perseverancia parece idéntica a Curiosity, con 256 MB de RAM incorporada, una CPU BAE750 de respaldo en caso de que falle la primera, 2 GB de memoria flash incorporada, 256 MB de RAM y una EPROM de 256K. Las velocidades de reloj entre los dos rovers son idénticas, a 200MHz.

La noche antes del lanzamiento de Perseverance. Crédito: NASA

Una diferencia importante entre los dos rovers es que Perseverance tiene la capacidad de perforar rocas marcianas y extraer muestras de núcleos. Estas muestras pueden luego analizarse y almacenarse para su futura recuperación en una misión aún no planificada. La unidad SuperCam también es una mejora significativa de la ChemCam a bordo del Curiosity y debería ser capaz de evaluar las firmas biológicas y realizar una búsqueda más exhaustiva del entorno en busca de signos de que Marte una vez sustentó vida. Se dirige al cráter Jezero, que muestra todos los signos de haber retenido una masa de agua sustancial durante un largo período de tiempo, lo que lo convierte en uno de los mejores lugares para buscar vida.

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