CIENCIA

El traje espacial de próxima generación de la NASA se está probando bajo el agua

La NASA se está preparando para regresar a la luna, y eso requerirá un guardarropa completamente nuevo. Después de todo, los astronautas no han salido a la superficie lunar en décadas y la tecnología de los trajes espaciales ha avanzado considerablemente. Con ese fin, la NASA presentó su traje de exploración lunar de próxima generación a principios de este año, y ahora lo está probando. con la ayuda de un laboratorio subacuático.

Todos hemos visto los trajes que llevaban los astronautas en el transbordador espacial y durante los paseos espaciales fuera de la Estación Espacial Internacional. Ese traje, conocido como Unidad de Movilidad Extravehicular (EMU), no ofrece las capacidades que la NASA quiere para las misiones Artemis. El nuevo traje espacial, conocido como Unidad de Exploración de Movilidad Extravehicular (xEMU), será el primer diseño nuevo para la NASA en más de 40 años. Cuenta con una serie de actualizaciones importantes sobre la EMU, que incluyen soporte vital redundante, mejor movilidad y un sistema de comunicación rediseñado.

Por supuesto, nada de eso importará si el traje no funciona correctamente. Si bien está diseñado para su uso en la luna, tenemos que probarlo aquí en la Tierra. Ahí es donde entra en juego el Laboratorio de flotabilidad neutral (NBL) del Centro Espacial Johnson. Es una instalación de prueba submarina masiva con un volumen total de más de seis millones de galones, eso es casi 10 piscinas de tamaño olímpico. Esto permite a la NASA simular entornos de baja gravedad donde los astronautas pueden practicar una variedad de tareas en el xEMU. La NASA dice que estas pruebas submarinas son esenciales porque pueden replicar la movilidad limitada de una misión real.

La NASA también está probando el xEMU en el “patio de rocas” en el Centro Espacial Johnson (arriba). Esta instalación al aire libre tiene varios tipos de terreno simulado, incluidos cráteres, y lo adivinaste, muchas rocas. Este entorno ayuda a la NASA a simular misiones de EVA en la superficie lunar para garantizar que el traje pueda resistir la tensión. El Consejo de Seguridad Aeroespacial de la NASA cree que el desarrollo de xEMU se está ejecutando según lo programado, que es más de lo que podemos decir para el próximo cohete lunar.

El xEMU es una pieza vital del programa Artemis, pero ha sido eclipsado por el retrasado Space Launch System. Actualmente, la NASA espera tener un lanzamiento de demostración sin tripulación a fines de 2021. El primer sobrevuelo lunar tripulado tendrá lugar alrededor de 2023, y un aterrizaje podría ser tan pronto como 2024. Todas estas fechas asumen que no habrá más demoras. Pero bueno, al menos los astronautas de las misiones Artemis se verán bien y serán más móviles que los astronautas del Apolo.

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