CIENCIA

El próximo cohete reutilizable de Rocket Lab está diseñado para implementar megaconstelaciones

Cuando hablamos de cohetes reutilizables, generalmente se debe a que SpaceX ha logrado otra hazaña inaudita. Esta vez, Rocket Lab, con sede en California, habla de un gran juego sobre cohetes reutilizables. La compañía dice que su próximo cohete Neutron será ideal para desplegar megaconstelaciones, y tendrá una primera etapa reutilizable a la Falcon 9.

El vehículo de lanzamiento actual de Rocket Lab se llama Electron, un cohete de elevación pequeña que ha completado 16 lanzamientos, incluido un aterrizaje suave exitoso en el océano, después del cual se recuperó la primera etapa para su remodelación. Neutron subirá la apuesta de varias formas.

Para empezar, Neutron será mucho más grande. El diámetro de 4,5 metros es incluso más grande que el Falcon 9 con 3,7 metros. Sin embargo, Neutron tendrá solo 40 metros de altura. Eso es más grande que el Electron de 17 metros, pero el Falcon 9 tiene 70 metros de altura. Como era de esperar, el Neutron no podrá llevar tanta masa a la órbita como los vehículos pesados: Rocket Lab dice que tendrá una capacidad de 8 toneladas frente a las 25 toneladas del Falcon 9. El cohete Electron de la compañía tiene una capacidad de solo 660 libras, por lo que este sigue siendo un gran paso para Rocket Lab.

Rocket Lab cree que hay un lugar para cohetes de elevación media como el Neutron. A medida que más empresas han comenzado a desplegar constelaciones de satélites de bajo costo, algunos cohetes grandes se lanzan sin una carga útil completa. Neutron podría ayudar a estas empresas a llevar su hardware al espacio sin gastar tanto como podrían en otro cohete. SpaceX es la excepción, por supuesto, ya que utiliza el Falcon 9 para desplegar hasta 60 satélites Starlink a la vez. La mayoría de las empresas no tienen sus propios cohetes, e incluso el Blue Origin de Jeff Bezos está muy lejos de lanzar grandes lotes de satélites.

La línea de tiempo actualmente sobre la mesa suena ambiciosa considerando el diseño reutilizable de Rocket Lab. SpaceX ha clavado cohetes reutilizables con el Falcon 9, lo que lo ha ayudado a reducir los costos de lanzamiento sin dejar de obtener grandes ganancias. Rocket Lab planea lanzar Neutron desde su instalación existente en el puerto espacial regional del Atlántico medio en Virginia. Después de la separación de la segunda etapa, el propulsor Neutron aterrizará en una plataforma marítima, no muy diferente a las naves de drones de SpaceX. Todavía no hay detalles sobre cómo funcionará exactamente, y puede pasar un tiempo antes de que lo descubramos. Rocket Lab cree que podrá lanzar su primer Neutron alrededor de 2024. Eso es asumiendo que todo salga según lo planeado.

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