CIENCIA

El primer exoplaneta fue descubierto hace 25 años

Hubo un tiempo en que la humanidad creía que la Tierra era el universo entero. A medida que se aclaraba nuestro lugar en el cosmos, era natural preguntarse si había planetas alrededor de otras estrellas. Hoy sabemos que la respuesta a esa pregunta es un rotundo “sí”, y todo comenzó hace exactamente 25 años. Fue entonces cuando los astrónomos anunciaron el descubrimiento del primer exoplaneta que orbitaba una estrella similar al sol. Se conocía como 51 Pegasi b, y cambió para siempre la forma en que estudiamos el universo.

Los astrónomos anunciaron el descubrimiento de 51 Pegasi b el 6 de octubre de 1995. Recuerdo vívidamente haber visto un informe de noticias sobre esto cuando era un nerd de 11 años. Una semana después del anuncio, otro equipo confirmó la observación, consolidando el lugar de 51 Pegasi b en la historia. Fue un gran problema en ese momento, y la importancia del descubrimiento solo se ha vuelto más clara ahora que estamos en la era dorada de la detección de exoplanetas. 51 Pegasi b incluso le valió a sus descubridores un Premio Nobel de Física en 2019.

51 Pegasi b orbita la estrella 51 Pegasi a unos 50 años luz de la Tierra. Michel Mayor y Didier Queloz de la Universidad de Ginebra detectaron 51 Pegasi b utilizando lo que ahora conocemos como el método de velocidad radial. Un espectroscopio muy sensible apuntado a la estrella mostró pequeños cambios de velocidad del orden de 70 metros por segundo. La pareja confirmó que el bamboleo se debía a la gravedad de un exoplaneta: 51 Pegasi b. Todavía descubrimos algunos exoplanetas utilizando este mismo método básico, aunque la mayoría de las detecciones se realizan con el método de tránsito. Eso es lo que utilizan el telescopio Kepler y el satélite TESS más nuevo.

Los investigadores determinaron que 51 Pegasi b era un gigante gaseoso de aproximadamente la mitad del tamaño de Júpiter, y que más tarde sirvió de base para el nuevo nombre del planeta. En 2014, la Unión Astronómica Internacional (IAU) lanzó un proyecto para dar nombres propios a estrellas y exoplanetas importantes en lugar del extraño esquema de letras que usamos para la mayoría de ellos. Se decidió por Helvetios para la estrella y Dimidium para el planeta, el último de los cuales proviene del latín para “mitad”.

El método de velocidad radial para detectar un exoplaneta.

Si bien 51 Pegasi b no fue el primer planetoide descubierto fuera del sistema solar, fue el primero en el que pensaríamos como un planeta “real”. Las primeras detecciones de exoplanetas se realizaron en 1992 cuando los astrónomos vieron un par de mundos (probablemente destruidos) orbitando un púlsar conocido como PSR B1257 + 12. Sin embargo, 51 Pegasi es una estrella de “secuencia principal” similar al sol, lo que hace que su planeta sea un objeto mucho más interesante. El planeta también orbita muy cerca de la estrella con una temperatura superior a los 1,000 grados Fahrenheit. Eso no era compatible con nuestras teorías sobre la formación del sistema solar en 1995, pero ahora sabemos que los “Júpiter calientes” son bastante comunes.

Dimidium nos puso en el camino para comprender mejor el universo y pensar en todo el progreso realizado en los siguientes 25 años. En 1995, conocíamos un exoplaneta. Ahora, hay más de 4.000 en los libros. Incluso hay uno justo al lado en Proxima Centauri. ¿Dónde estaremos en otros 25 años? ¿Planetas extragalácticos? ¿Planetas que sustentan la vida extraterrestre? Tu suposición es tan buena como la nuestra.

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