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El primer agujero negro jamás descubierto podría ser aún más grande

La idea general de un objeto estelar con una gravedad tan intensa que ni siquiera la luz puede escapar se remonta a finales del siglo XVIII. Sin embargo, no fue hasta las contribuciones de Einstein a principios del siglo XX que tuvimos los fundamentos teóricos necesarios para ir en busca de tal objeto. Cygnus X-1 llamó la atención de los científicos debido a su firma de rayos X. Hoy en día, se acepta ampliamente que Cygnus X-1 es el primer agujero negro descubierto, pero es posible que no sepamos tanto sobre él como pensábamos.

Los científicos han estado buscando agujeros negros desde que la relatividad general predijo que tal objeto podría existir. Cygnus X-1 hizo historia en 1964 como el primer posible candidato a agujero negro. Los astrónomos han vuelto a visitar Cygnus a lo largo de los años, y un nuevo análisis sugiere el primer agujero negro descubierto por la humanidad. podría ser más grande y más lejano de lo que se cree.

Cygnus X-1 es un agujero negro de masa estelar que actualmente se cree que tiene unas 15 veces la masa de nuestro sol. Está orbitando una estrella variable supergigante azul, cuya luz ha ayudado a caracterizar a Cygnus X-1. En 2011, los investigadores utilizaron mediciones de paralaje desde diferentes puntos de la órbita de la Tierra para precisar la ubicación del agujero negro. El equipo descubrió que estaba a poco más de 6.000 años luz de distancia. El astrofísico James Miller-Jones trabajó en esta investigación y ahora está de regreso con un nuevo equipo para refinar los números.

Miller-Jones y su equipo utilizaron una red de grandes antenas de radiotelescopios en los EE. UU. Llamada Very Long Baseline Array (VLBA) para observar Cygnus X-1. La investigación de 2011 no recopiló datos del agujero negro durante todas las partes de su órbita alrededor de la estrella supergigante, y eso podría afectar la medición de la distancia. El VLBA escaneó Cygnus X-1 durante 12 horas seguidas en el transcurso de seis días consecutivos. Combinando estos datos de paralaje con los números de 2011, el equipo ha informado un resultado diferente. En lugar de estar a 6.070 años luz de distancia, Cygnus X-1 podría estar a 7.240 años luz de distancia.

El agujero negro supermasivo M87 fotografiado en 2019.

Entonces, ¿por qué importa eso? Muchas de las características de los objetos celestes se calculan en función de su distancia a la Tierra. Si Cygnus X-1 está más lejos, eso significa que también es más grande. Los investigadores han calculado que a más de 7.000 años luz de distancia, Cygnus X-1 sería aproximadamente 21 veces más masivo que el sol, un aumento significativo sobre la cifra actualmente aceptada.

Las nuevas cifras de Cygnus X-1 podrían cambiar la forma en que medimos otros agujeros negros. Es probable que este no sea el agujero negro de masa estelar más masivo del universo, pero es posible que debamos revisar las estimaciones de cuánta masa pierde una estrella moribunda al colapsar en una singularidad.

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