CIENCIA

El ‘Minimoon’ de la Tierra está a punto de dejarnos para siempre

A fines del verano pasado, la Tierra recogió una luna nueva. No, no solo te perdiste de verlo en el cielo nocturno; esto era lo que se llamaba “minimoon”. La gravedad de la Tierra ocasionalmente engancha las rocas espaciales que pasan, manteniéndolas en órbitas irregulares antes de que salgan volando. Con el objeto conocido como 2020 SO, fue más un regreso a casa. Los científicos confirmaron que 2020 SO era en realidad un cohete propulsor descartado de la década de 1960, pero no está aquí para quedarse. Según los astrónomos, el último satélite artificial de la Tierra está a punto de convertirse en un antiguo satélite mientras se prepara para zarpar hacia la negrura del espacio.

Llamarlo minimoon puede parecer un poco engañoso, pero la definición aceptada no requiere que el objeto ocurra naturalmente. 2020 SO hizo su primer paso cercano a la Tierra en diciembre, solo un día antes de que la NASA confirmara que de hecho era el cohete Centaur perdido hace mucho tiempo. Después de girar alrededor de la Tierra, 2020 SO tomó una larga trayectoria elíptica más allá de la órbita de la luna, y ahora está en camino de regreso para una última mirada a casa antes de que desaparezca para siempre.

Los científicos sabían que algo estaba pasando con 2020 SO tan pronto como apareció en los telescopios en septiembre pasado. La inclinación orbital del objeto era casi idéntica a la de la Tierra y se movía mucho más lentamente que el asteroide promedio cercano a la Tierra. Al principio, los observadores especulaban que 2020 SO era en realidad un cohete propulsor Centaur del lanzamiento en 1966 de Surveyor 2, un módulo de aterrizaje robótico que, lamentablemente, se estrelló contra la superficie lunar debido a un motor defectuoso. El tamaño estimado de 2020 SO también coincidió con el propulsor Centaur de 21 a 46 pies de largo (6,4 y 14 metros). El propulsor Centaur-D tenía 41,6 pies de alto (12,68 metros).

El cohete Centaur durante el lanzamiento del Surveyor 1 de 1966. El Surveyor 2 usó el mismo modelo de cohete, que finalmente se convirtió en 2020 SO.

Mientras estudiaba 2020 SO, la NASA descubrió que había realizado varios acercamientos previos a la Tierra. Estuvo cerca en 1966 (poco después de su lanzamiento) y nuevamente en 1971. Esto ayudó a la agencia a determinar la identidad del objeto.

Los astrónomos dicen que 2020 SO debería pasar a 140.000 millas (220.000 kilómetros) el 2 de febrero. Estará mucho más lejos que la última órbita, a mitad de camino entre la Tierra y la Luna. Después de este pase, 2020 SO recogerá suficiente energía de la honda gravitacional para escapar de la gravedad de la Tierra. Entonces estará ligado solo a la gravedad del sol y, por lo tanto, es muy poco probable que vuelva a honrarnos con su presencia. Hasta luego, 2020 SO.

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