CIENCIA

El ingenio helicóptero de la NASA emprende vuelo sobre Marte

La NASA no es ajena a hacer historia, pero hoy fue un hito importante en nuestra exploración de Marte desde cualquier punto de vista. Después de un breve retraso, el helicóptero Ingenuity despegó del suelo del cráter Jezero a las 3:34 AM EDT. Eso voló durante varios segundos antes de aterrizar de forma segura. Esta es la primera vez que una máquina hecha por humanos ha tomado vuelo en otro planeta. Es hacia adelante y hacia arriba desde aquí.

El ingenio llegó a Marte junto con el rover Perseverance en febrero de 2021, pero no se desplegó en la superficie hasta varias semanas después, cuando la NASA encontró una ubicación adecuada. Marte está demasiado distante para que la NASA controle el helicóptero en tiempo real, por lo que el equipo quería asegurarse de que la aeronave de 4 libras (1,8 kg) tuviera suficiente espacio abierto para su vuelo autónomo. Tiene guía avanzada a bordo y navegación cortesía del Snapdragon 801, que es un chip de teléfono inteligente de 2014.

Esta mañana temprano, Ingenuity hizo girar sus rotores de fibra de carbono y despegó para su salto preprogramado. El helicóptero se elevó a una altitud de 10 pies (un poco más de 3 metros) y luego flotó durante 30 segundos antes de volver a descender para un aterrizaje suave. La NASA confirmó el vuelo exitoso 12 minutos después, cuando los datos del dron llegaron a la Tierra después de pasar por Perseverance. El ingenio necesita ese impulso del rover porque fue diseñado para ser una demostración de tecnología simple sin comunicación voluminosa o equipo científico.

La NASA no equipó al Ingenuity con ningún instrumento importante porque nadie estaba seguro de qué tan bien volaría en Marte. La atmósfera del planeta rojo es solo un uno por ciento más densa que la de la Tierra, por lo que Ingenuity necesitaba hacer girar sus rotores de 4 pies a aproximadamente 2.400 RPM para obtener suficiente sustentación. Fue un gran desafío de ingeniería incluso con un tercio de la gravedad de la Tierra. La NASA probó el dron en condiciones similares a las de Marte aquí en la Tierra, pero no sabíamos con certeza si funcionaría hasta que lo hizo.

Actualmente, Ingenuity se encuentra en lo que se ha denominado oficialmente “Campo de los hermanos Wright” en el cráter Jezero. La NASA todavía está esperando otra ranura de enlace ascendente para descargar el resto de los datos de vuelo, incluidas las imágenes capturadas por el rover compañero de Ingenuity desde su posición ventajosa en Van Zyl Overlook a unos 64 metros de distancia. Después de evaluar los datos, la NASA planificará vuelos adicionales que alcancen mayores altitudes. El próximo vuelo no tendrá lugar antes del 22 de abril. Sin embargo, el equipo probablemente no esperará demasiado. El ingenio no es tan resistente como la perseverancia, y probablemente no sobrevivirá ni un solo invierno marciano, pero ha demostrado que la tecnología estándar tiene un lugar en la exploración planetaria.

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