CIENCIA

El Hubble observa el crecimiento de Young Planet con una nueva técnica de obtención de imágenes

Los astrónomos han descubierto más de 4.000 exoplanetas utilizando instrumentos como Kepler y el envejecido Telescopio Espacial Hubble, pero solo se han captado imágenes directamente de unos pocos. Uno de esos planetas es PDS 70b, que es un planeta gigante gaseoso muy joven que orbita una estrella a unos 370 años luz de distancia. Recientemente, Hubble echó un vistazo a este mundo utilizando una nueva técnica de observación para revelar detalles nunca antes vistos. Esta es la primera vez que los científicos han podido observar directamente un exoplaneta que aún se está formando.

La estrella PDS 70 (también conocida como V1032 Centauri) es una estrella enana naranja con aproximadamente un 82 por ciento de la masa de nuestro Sol. Debido a que solo se formó hace unos 10 millones de años, es más tenue que la mayoría de las estrellas de su tipo, y eso permitió al Observatorio Europeo Austral obtener una imagen directa de dos exoplanetas que se forman a su alrededor. Por lo general, la única forma en que podemos detectar exoplanetas es inferir su presencia a partir de los efectos gravitacionales o la forma en que bloquean la luz de las estrellas. Incluso las estrellas jóvenes son miles de veces más brillantes que los exoplanetas, por lo que echar un vistazo a los planetas en sí es un gran problema, incluso si no podemos resolver muchos detalles.

El PDS 70b se descubrió por primera vez en 2018, pero los investigadores de la Universidad de Texas recientemente tuvieron la oportunidad de escanearlo nuevamente con el Telescopio Espacial Hubble. Con apenas 5 millones de años, PDS 70b es el exoplaneta más joven del que hemos podido obtener imágenes directamente. Eso significa que podría enseñarnos mucho sobre la formación planetaria, si tan solo pudiéramos distinguir algunos detalles más. Ahí es donde entra el astrónomo Yifan Zhou. Zhou ideó una nueva técnica de procesamiento que filtra más luz estelar en el espectro ultravioleta, dejando solo la luz reflejada del exoplaneta. Solo puede hacer esto con telescopios espaciales porque muy poca luz ultravioleta atraviesa la atmósfera.

La nueva imagen de Hubble de PDS 70b

Este joven sistema solar todavía está dominado por un disco de polvo y gas, que alimenta la formación de su sistema planetario. Ahora sabemos que PDS 70b es cinco veces más masivo que Júpiter, y Hubble ha logrado medir su tasa de crecimiento por primera vez. El material que entra en espiral hacia el enorme planeta desde el disco protoplanetario parece seguir las líneas del campo magnético, creando “puntos calientes” que brillan intensamente en los rayos ultravioleta. El equipo especula que estas áreas podrían ser diez veces más calientes que el resto del exoplaneta. Sin embargo, la velocidad a la que el material cae en el planeta solo agregaría otro uno por ciento de la masa de Júpiter si continuara durante otro millón de años. Eso sugiere que PDS 70b está al final de su proceso de formación.

El equipo espera que esta misma técnica funcione en sistemas solares similares, lo que podría mejorar enormemente nuestra comprensión de la formación planetaria. Después de más de tres décadas, Hubble todavía nos sorprende. Imagínense lo que hará el telescopio espacial James Webb si alguna vez despega.

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