CIENCIA

El helicóptero Marte de la NASA se enciende en el espacio

El rover Perseverance de la NASA está en camino al planeta rojo luego de un lanzamiento exitoso y una pequeña falla con el software del rover. El nuevo robot explorador tiene mucho en común con Curiosity, pero agrega más cámaras, ruedas más fuertes y su propio helicóptero. La NASA ha confirmado ahora que el helicóptero, conocido como Ingenuity, todavía está en buena forma tras el lanzamiento.

Una vez que Perseverance llegue a Marte, NASA JPL espera convertir a Ingenuity en el primer robot volador en otro planeta. Primero, tiene que llegar allí con todos los sistemas operativos. A partir del 7 de agosto, la NASA encendió el helicóptero, que actualmente está montado en la parte inferior del rover del tamaño de un automóvil. El ingenio extrajo con éxito la energía de los sistemas del rover para cargar sus baterías, lo que permitió a la NASA verificar que sus componentes electrónicos funcionaban correctamente.

Se tardaron unas ocho horas en cargar las baterías, pero la NASA solo las llenó al 35 por ciento. Eso fue suficiente para ejecutar diagnósticos en el helicóptero sin afectar negativamente la longevidad de las células. Después de todo, nadie va a estar cerca para cambiarlos, y la NASA probablemente preferiría tener un helicóptero en funcionamiento en Marte durante el mayor tiempo posible, incluso si no es esencial para la misión.

El ingenio podría ser útil para la perseverancia, pero el equipo está más interesado en aprender cómo se comporta un helicóptero no tripulado en Marte. El dron podrá despegar, capturar fotos del terreno y luego aterrizar. Después de cada vuelo, se comunicará de forma inalámbrica con Perseverance para transmitir sus datos. No necesitará volver a conectarse a Perseverance para recargarse en Marte, eso es solo para probar los sistemas durante el viaje. En el planeta, Ingenuity utilizará su pequeña matriz de paneles solares para recargar la batería.

La NASA ha hecho sus deberes para darle a Ingenuity las mejores posibilidades de éxito. Pesa solo 1,8 kilogramos (aproximadamente 4 libras en la Tierra) y el rotor de 3,9 pies (1,2 metros) debería proporcionar suficiente sustentación según las pruebas en tierra. Marte tiene una atmósfera más delgada con menor gravedad. El equipo estima que Ingenuity podrá alcanzar unos 10 metros de altura y cubrir 300 metros por vuelo. Tiene capacidades autónomas, pero los primeros vuelos serán cuidadosamente programados por los controladores del JPL de la NASA.

Esto sigue siendo solo una demostración de tecnología en lo que respecta a la NASA. Incluso si el ingenio cae del cielo, la misión de perseverancia continuará normalmente. Sin embargo, una prueba exitosa de Ingenuity podría conducir a misiones que exploren el planeta completamente desde el aire. Como sabemos por numerosas misiones robóticas, conducir a través de la superficie marciana es difícil y perjudicial para los rovers.

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