CIENCIA

El helicóptero Mars de la NASA entra en las pruebas finales

La NASA está a poco más de un año del lanzamiento del rover Mars 2020, y todos los sistemas son opte por el pasajero volador del rover. Después de completar su prueba de vuelo a principios de este año, el Mars Helicopter Scout (MHS) está en preparación final y podría unirse al rover este verano. Si funciona según lo planeado, el MHS será la primera máquina voladora en otro planeta.

En enero, el equipo del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA utilizó una cámara atmosférica y un “sistema de descarga por gravedad” para demostrar que la sonda puede volar en condiciones similares a las de Marte. Eso nunca fue seguro cuando comenzó el proyecto. Marte tiene solo el 40 por ciento de la gravedad de la Tierra, pero su atmósfera es un 1 por ciento más densa. Se necesita un helicóptero muy ligero y eficiente para tener alguna esperanza de despegar. El MHS pesa solo 4 libras en la Tierra, el equivalente a 1,6 libras en Marte.

Después de esa prueba, el MHS regresó a Lockheed Martin Space en Denver. Desde que llegaron allí, los ingenieros han probado el helicóptero con el Sistema de Entrega de Helicópteros de Marte que lo mantendrá contra la parte inferior del rover hasta que se despliegue. Específicamente, Lockheed Martin verificó que el helicóptero encajará perfectamente en el soporte de acoplamiento y no terminará dañado por las vibraciones durante el lanzamiento o el aterrizaje. El mes pasado, el MHS regresó a JPL, donde el equipo instaló un nuevo panel solar y realizó pruebas adicionales en las palas del rotor del vehículo para garantizar que las 1.500 piezas de fibra de carbono, aluminio, silicio, cobre y aerogel aún funcionen correctamente.

JPL espera completar sus pruebas durante el verano. Después de eso, se dirigirá a la sala limpia de High Bay 1 para integrarse con el rover Mars 2020. La próxima vez que esté libre del rover será cuando esté en Marte en febrero de 2021. El lanzamiento está actualmente en los libros para julio de 2020 a bordo de un cohete ULA Atlas V.

La NASA tiene cuidado de señalar que el MHS es solo un demostrador de tecnología. Es posible que el vehículo no funcione muy bien, pero no hay instrumentos vitales a bordo. El helicóptero solo tiene un par de cámaras que pueden tomar fotos desde el aire. Las misiones futuras podrían agregar módulos científicos útiles a las sondas aerotransportadas, pero este aún podría ayudar al equipo en la Tierra a conducir el rover alrededor de obstáculos y detectar formaciones geológicas interesantes.

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