CIENCIA

El helicóptero Mars de la NASA completa su tercer y más impresionante vuelo

La NASA hizo historia recientemente cuando el helicóptero Ingenuity despegó de Wright Brothers Field. A pesar del plácido nombre, Wright Brothers Field está en otro planeta. Ahí es donde se ubica actualmente Ingenuity y donde completó su tercer vuelo de prueba durante el fin de semana. Esta fue la primera prueba en presentar un movimiento significativo de lado a lado, lo que ha ayudado a validar el software de vuelo autónomo del dron. Además, la NASA ha recibido algunas de las primeras fotos en color del avión.

El ingenio llegó a Marte hace varios meses con el rover Perseverance, pero no despegó hasta el 19 de abril. Desde entonces, la NASA ha completado tres vuelos, siendo el último, con mucho, el más impresionante. El primer vuelo fue recto hacia arriba y hacia abajo, pero el segundo incluyó un pequeño movimiento de lado a lado. El último, sin embargo, dio un gran paso para el vuelo marciano.

El 25 de abril, Ingenuity hizo girar sus rotores y se elevó a una altitud de 16 pies (5 metros). Después de eso, voló a una distancia de 164 pies (50 metros), que es aproximadamente la mitad de un campo de fútbol. Luego regresó y aterrizó a salvo en Wright Brothers Field. El dron alcanzó una velocidad máxima de 6,6 pies por segundo (2 metros por segundo o 4,47 millas por hora).

Una nueva imagen en color capturada por Ingenuity en su tercer vuelo de prueba.

Hacer que el ingenio se mueva lateralmente es un paso importante, ya que permite a la NASA medir qué tan bien el algoritmo de vuelo del robot puede rastrear las características de la superficie. Esta es una característica vital de Ingenuity y de cualquier futuro explorador volador de Marte. El planeta está demasiado lejos para controlar robots en tiempo real. Con los rovers, la NASA puede transmitir instrucciones precisas a realizar, pero el vuelo es más complicado. El robot debe poder identificar los peligros potenciales en la superficie antes de que pueda aterrizar; si se mueve demasiado rápido, es posible que el algoritmo no pueda seguir el ritmo. Este es uno de los aspectos de la misión que la NASA no pudo probar con anticipación en una pequeña cámara de vacío con base en la Tierra.

Después de aterrizar después del exitoso tercer vuelo, la NASA comenzó a enviar datos a la Tierra. Ingenuity utiliza el rover Perseverance como un relé para comunicarse con la Tierra, ya que está diseñado para ser pequeño y liviano, y se basa en un hardware más frágil y listo para usar que el rover. Estos datos incluyen algunas de las primeras imágenes en color capturadas por el helicóptero. El rover Perseverance también capturó un gran video de la prueba (arriba) que muestra a Ingenuity volando fuera del encuadre antes de regresar para aterrizar.

La NASA espera realizar muchos más vuelos con Ingenuity, recopilando aún más datos sobre cómo se comporta en Marte. Esta experiencia ayudará a los ingenieros a idear exploradores voladores que puedan llevar importantes instrumentos científicos en futuras misiones a Marte.

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