CIENCIA

El helicóptero Ingenuity Mars de la NASA completa el séptimo vuelo

El rover Perseverance sin duda hará contribuciones monumentales a la ciencia durante su misión en Marte, pero el helicóptero Ingenuity de paseo se está robando el show en este momento. El ambicioso dron volador de la NASA ha completado su séptimo vuelo en el planeta rojo, y la NASA confirma que el robot no encontró problemas mientras viajaba a otra nueva zona de aterrizaje en el cráter Jezero. Nada mal para una “demostración” que se suponía que solo volaría un puñado de veces.

La NASA no diseñó Ingenuity para hacer ciencia en Marte. La perseverancia está repleta de instrumentos y cámaras avanzados, pero Ingenuity solo tiene unos pocos lectores de imágenes que utiliza para volar por el mundo polvoriento de forma autónoma. Debido a las grandes distancias involucradas, los ingenieros en la Tierra no pueden controlar el dron en tiempo real, y eso provocó un pequeño problema durante el sexto vuelo del helicóptero.

Según la NASA, Ingenuity encontró una falla el 22 de mayo cuando volaba casi 200 metros por encima de las dunas oxidadas. La cámara de navegación encontró un error aproximadamente un minuto después de ese vuelo, lo que provocó que el flujo de datos a la CPU fallara. Cuando el sistema se recuperó, las imágenes se estaban procesando con marcas de tiempo inexactas, lo que provocó que el robot se balanceara peligrosamente de un lado a otro mientras volaba. Afortunadamente, la NASA construyó el software de Ingenuity con márgenes generosos para la estabilidad, y pudo establecerse a cinco metros de su objetivo previsto.

El último vuelo se realizó sin problemas, lo que confirma que el problema anterior fue un evento único y no una señal de degradación del hardware. El ingenio ha ido más allá de lo que se esperaba de una pieza de hardware de demostración, pero es construido con piezas listas para usar que no están endurecidas para el duro entorno de Marte. Por esta razón, la NASA no espera que el helicóptero sobreviva al próximo invierno.

Sin embargo, Ingenuity logró el vuelo número siete el 8 de junio. Voló 106 metros (348 pies) hacia el sur desde su ubicación anterior, permaneciendo en el aire durante 63 segundos. Ahora descansa en el cuarto aeródromo que ha ocupado en la superficie de Marte. Los primeros cinco vuelos del dron fueron parte de la misión de demostración original, pero desde entonces ha comenzado una misión extendida que lo ve rastreando junto con Perseverance mientras el rover comienza sus operaciones científicas. Puede seguir el progreso de ambos robots en la NASA mapa interactivo. Ingenuity se encuentra actualmente a unos 30 metros de Perseverance, y permanecerá cerca durante el resto de su misión mientras se conecta al rover para transmitir datos a la Tierra.

Esperamos que Ingenuity tenga al menos algunos vuelos más antes de aterrizar por última vez. Sin embargo, innegablemente ha validado la idea de explorar Marte con robots voladores además de la variedad más simple con ruedas. Puede esperar que más robots recorran los cielos marcianos en el futuro.

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