CIENCIA

El diabólico escarabajo acorazado es mucho más duro que tú

Los científicos no siempre son buenos para nombrar cosas. Sorprendentemente, a menudo puede darse cuenta de este hecho incluso si no habla latín. Considere la alegría de estudiar la polilla. Gnorimoschema gallaesolidaginis, el hongo fósil Cryptodidymosphaerites princetonensis, o el anfípodo * respiración profunda * Rhodophthalmokytodermogammarus cinnamomeus. A nivel microscópico, tenemos el gen abismalmente llamado “Sonic hedgehog”. SHH, como se abrevia, juega un papel crítico en el desarrollo normal del embrión. Eso significa que los médicos se enfrentan a la alegre tarea de decirles a los padres que su hijo por nacer no es viable debido a un problema con la expresión del gen “Sonic hedgehog” porque el tipo que lo descubrió le puso el nombre de una revista de juegos que su compañero trajo a casa.

Pero el diabólico escarabajo acorazado (nosoderma diabolicum)? Eso es un nombre. Y el pequeño bicho está a la altura. Tiene la inusual distinción de ser uno de los pocos errores que pueden sobrevivir a un Toyota Camry, dos veces. Gracias a la evolución, el insecto puede sobrevivir siendo aplastado por aproximadamente 39.000 veces su propio peso corporal, o aproximadamente el equivalente a un humano que soporta el peso de 125 ballenas azules apiladas una encima de la otra. (La cuestión de cómo se apilan 125 ballenas azules una encima de la otra es mejor dejarla a la imaginación).

Biológicamente, el escarabajo usa una serie de proteínas diseñadas para mejorar su durabilidad. Su exoesqueleto evolucionó a partir de un par de alas delanteras, extendiéndose a lo largo de la espalda de la criatura y enganchándose a una segunda estructura en su lado ventral. Internamente, la estructura de la criatura se asemeja a una muñeca rusa de anidación:

Imagen de David Kisailus

“Tener estas capas ayuda a endurecer la articulación”, dijo Talia Moore, una roboticista y bióloga evolutiva de la Universidad de Michigan que no participó en el estudio, dicho Los New York Times. “Permite que se disipe parte del estrés”. Cualquier intento de aplastar al escarabajo redistribuye la fuerza a través de él, con las placas inclinadas hacia afuera y flexionadas en lugar de romperse. Cuando las dos mitades del exoesqueleto se encuentran, se entrelazan como un rompecabezas, proporcionando fuerza adicional. La criatura es resistente al impacto y al aplastamiento, lo que implica que sus depredadores podrían estar confinados a las manadas salvajes de tanques M1 Abrams que deambulan por los desiertos del oeste de los Estados Unidos.

El interés de los científicos en el diabólico escarabajo acorazado es más que académico. Esta criatura ha desarrollado un método de resistencia a la fuerza que avergüenza a nuestra mejor ciencia e ingeniería de materiales. Si podemos duplicar su ingeniería estructural, podríamos usarla en todo, desde la aeronáutica hasta la construcción. Incluso podría ser útil en ciertos tipos de chalecos antibalas u otro equipo de protección. Si es frágil o se rompe como una uva grande bajo el peso de incluso uno ballena azul (peso nominal 110.000 – 330.000 libras (50.000 – 150.000 kg), la tecnología derivada del diabólico escarabajo acorazado podría protegerla.

Imagen destacada por J. Maughn.

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